Consumers deserve the best protection but don’t always get it.

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Carol Hughes, MP
Carol Hughes, MP

One constant in our northern lives is a reliance on fuel for energy.  Some of us still heat with oil and most drive gas-powered vehicles which keep us keenly aware of the fluctuations in the price of fuel.  We know when the price of a barrel of oil goes up because it usually shows up at the gas pumps immediately, but when the price drops, the correction for consumers is nowhere near as swift.  This contributes to the sense that gas companies are fixing the prices at the pump.

While suspicions about gas prices remain unproven, there have been recent cases of price fixing and tampering with products to encourage consumers to purchase replacements.  For example, many people have signed up for a $25 grocery card from Loblaws.  It is being offered because the company admitted in December that they were part of a scheme to inflate bread prices that took place over a period of 14 years.  While they quickly offered customers gift cards in an attempt to repair consumer confidence in their brand, they are also bracing for a billion dollar class action law suit that names them along with other grocers.  The lawsuit is being led by Elliot Lake anti-poverty activist, Irene Breckon who was outraged at the idea that $25 could excuse years of gouging consumers.

The scandal grew considerably when the Competition Bureau reported that it believes wholesalers Canada Bread Company Ltd. and George Weston Ltd., as well as retailers Loblaws, Walmart, Sobeys, Metro, and Giant Tiger committed indictable crimes under the Competition Act related to price fixing on bread. This is a serious development that should catch the attention of most Canadians and any other sectors of our economy that might be engaged in price fixing.

In addition to the work of the Competition Bureau, there is a role for parliamentarians to play in protecting consumers.  Just this week, the Parliamentary Committee on Industry Science and Technology adopted an NDP proposal to hold hearings on the recent Apple iPhone battery scandal.  They will investigate Apple’s acknowledgement that the performance of the iPhone 6 and older models was deliberately slowed down as part of a recent Operating System software update.  Owners of the phones are outraged that Apple failed to inform them that the update would slow down browsing speed and feel it was designed to make them want newer and faster phones.

In the coming weeks, the Committee will invite Apple and other stakeholders to Ottawa to discuss the impacts of this on Canadian consumers.  Given that Apple just broke its own records for profit and revenue they will have a lot of explaining to do.  Their planned obsolescence scheme was executed to near perfection, but in the end they were caught. The committee study should help to launch a broader discussion on the relationship between producers and consumers.

Those are two examples of ways that the interests of consumers are being taken seriously, but the elephant in the room remains the price of fuel at the pump.  New Democrats have long proposed the creation of a gas ombudsmen’s office to help ensure there is no price fixing.  To date there has been no willing partner among the other political parties.  Perhaps recent examples of price fixing and planned obsolescence will help more politicians understand there is an appetite for strong oversight of this sector too.

Les consommateurs méritent la meilleure protection possible, mais ils ne l’obtiennent pas toujours.

Une constante de notre vie aux latitudes septentrionales réside dans le fait que nous misons sur le carburant comme source d’énergie. Certains d’entre nous chauffent encore leur résidence avec du mazout, et la plupart conduisent des véhicules à essence, de sorte que nous sommes très conscients des fluctuations du prix du carburant. Nous savons que le cours du baril de pétrole augmente, car cela se reflète immédiatement dans le prix de l’essence à la pompe; cependant, quand le cours du pétrole baisse, la correction est loin d’être aussi rapide pour les consommateurs. Cela contribue à créer l’impression que les sociétés de distribution d’essence fixent les prix à la pompe.

Les doutes au sujet du prix de l’essence demeurent infondés, mais il y a récemment eu des exemples de fixation des prix et d’altération de produits pour inciter les consommateurs à acheter des produits de remplacement. Par exemple, de nombreuses personnes ont récemment accepté une carte d’épicerie de 25 $ de Loblaws. La carte est ainsi offerte parce que l’entreprise a admis en décembre qu’elle avait été partie à un stratagème pour gonfler les prix du pain, stratagème qui a duré pendant 14 ans. L’entreprise s’est empressée d’offrir des cartes-cadeaux aux consommateurs pour tenter de regagner la confiance des consommateurs à l’égard de sa marque, mais elle se prépare aussi à faire l’objet d’un recours collectif d’une valeur d’un milliard de dollars, recours qui mentionne Loblaws et d’autres magasins d’épicerie. Le procès est intenté sous la direction d’une citoyenne d’Elliot Lake, Irene Breckon, qui milite contre la pauvreté et qui est indignée par l’idée qu’une carte de 25 $ pourrait excuser des années d’exploitation des consommateurs.

Le scandale a pris des proportions beaucoup plus graves quand le Bureau de la concurrence a fait savoir que, selon lui, les grossistes Canada Bread Company Ltd. et George Weston Ltd. ainsi que les détaillants Loblaws, Walmart, Sobeys, Metro et Giant Tiger avaient commis des actes criminels aux termes de la Loi sur la concurrence, en fixant le prix du pain. C’est là un important fait nouveau qui devrait retenir l’attention de la majorité des Canadiens et de tout autre secteur qui fixe les prix.

Mis à part le travail du Bureau de la concurrence, les parlementaires ont un rôle à jouer pour protéger les consommateurs. Pas plus tard que cette semaine, le Comité parlementaire de l’industrie, des sciences et de la technologie a adopté une proposition du NPD concernant la tenue d’audiences sur le récent scandale des piles des appareils iPhone d’Apple. Le Comité fera enquête sur la déclaration d’Apple selon laquelle la vitesse des appareils iPhone 6 et d’autres modèles a été réduite délibérément par suite de la mise à niveau récente du système d’exploitation. Les propriétaires de téléphones se sont indignés qu’Apple ne les ait pas informés que la mise à niveau ralentirait la vitesse de navigation de leur appareil et ils estiment que c’était là un stratagème pour les amener à vouloir se procurer des téléphones plus récents et plus rapides.

Au cours des prochaines semaines, le Comité invitera Apple et d’autres intervenants à Ottawa pour discuter des conséquences de ce scandale pour les consommateurs canadiens. Étant donné qu’Apple vient d’enregistrer de nouveaux records au chapitre des profits et des revenus, elle aura fort à faire pour s’expliquer. Son complot axé sur l’obsolescence planifiée de ses produits a été exécuté presque parfaitement, mais en fin de compte, il a été dévoilé. L’étude du Comité devrait aider à amorcer une discussion plus large sur la relation entre les producteurs et les consommateurs.

Ce sont là deux exemples montrant que les intérêts des consommateurs sont pris au sérieux, mais le gros problème demeure les prix de l’essence à la pompe. Les néo‑démocrates proposent depuis longtemps de créer un bureau de l’ombudsman qui aiderait à empêcher la fixation des prix de l’essence. Jusqu’ici, aucun des autres partis politiques n’a voulu s’associer à eux. Les exemples récents de fixation des prix et d’obsolescence planifiée amèneront peut‑être plus de parlementaires  à comprendre que beaucoup favoriseraient la mise en place d’un solide régime de supervision dans ce secteur également.

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Carol Hughes MP
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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