Time for Canada to take Lyme disease seriously / Il est temps que le Canada prenne la maladie de Lyme au sérieux

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The government rolled out its draft framework for an Action Plan on Lyme disease in early February and already activists are calling it inadequate.  An online petition launched one week later has been signed by tens of thousands of Canadians critical of the plan, claiming that it takes no real action, lacks funding, and fails to protect anyone from Lyme.  While most people might never have to worry about the disease, those who have been infected can struggle for decades to receive treatment and understanding.

With blacklegged ticks (deer ticks) expanding their Canadian range every year, it is increasingly important that Canada takes Lyme seriously.   The disease is transferred to humans by bite and infected persons can experience fever, headache, fatigue, and may develop a bulls-eye rash.  If left untreated, infection can spread to joints, the heart, and even the nervous system. If caught in the early stages, most cases of Lyme disease can be treated successfully with a few weeks of antibiotics.

The difficulty in Canada seems to focus mainly on those who have been infected for a long period of time.  This is where the vacuum exists and families are forced to pay out of pocket for treatment which often requires travel to the United States where Lyme specialists are allowed to practice.  The costs can be exorbitant and Lyme patients can spend tens of thousands of dollars on care.

According to critics, the lack of resources in the draft framework only ensures more Canadians will be forced to tackle Lyme on their own, meaning only those who can afford treatment will receive it.  That is hardly fair and it is hoped that the strong feedback during the draft stage will see resources added to the Action Plan.

Critics suggest that, in its current form, the Action Plan merely reminds people how to protect themselves in order to prevent infection. This includes the use of insect repellent, prompt removal of ticks, and wearing preventative clothing (closed toed shoes, tucking pants into socks and shirts into pants).  Light coloured clothing makes it easier to spot ticks and learning to recognize the areas they prefer makes it easier to avoid exposure.   Whether this amounts to an Action Plan or not, it is important for people who could be exposed to ticks to adopt protocols that avoid the risk of infection and then practice them with regularity.

New Democrats have been stating for years that action on this disease is long overdue.  It is one of the fastest growing infectious diseases in North America and infected individuals deserve an early diagnosis along with established treatment guidelines.  We pushed hard for the federal government to establish a national strategy to diagnose, treat, and enact better surveillance for Lyme disease.  New Democrats supported Bill C-442 in the previous parliament that mandated the Action Plan on Lyme disease and will push to make sure it gets the resources needed to meet its goals.

The draft framework is open for comment until March 7th but changes can always be made, especially if Canadians show the government they want Lyme treated seriously.  From the looks of the signature count on the petition, it would appear they do.


Le gouvernement a entamé la mise en œuvre de son Plan d’action sur la maladie de Lyme début février et déjà, des militants le considèrent insuffisant. Une pétition en ligne lancée une semaine plus tard a été signée par des milliers de Canadiens qui voient ce plan d’un œil critique car, selon eux, il ne prévoit pas de mesures concrètes ni de financement suffisant et ne permet pas de protéger quiconque de la maladie de Lyme. Bien que la plupart des gens n’aient pas à s’inquiéter de cette maladie, ceux qui en sont atteints peuvent passer plusieurs décennies avant d’être compris et de recevoir un traitement.

Étant donné que la tique à pattes noires (ou tique du chevreuil) se répand de plus en plus au Canada chaque année, il est de plus en plus important pour les Canadiens de prendre la maladie de Lyme au sérieux. Cette maladie est transmise à l’humain par morsure et ses symptômes comprennent de la fièvre, des maux de tête, de la fatigue et l’apparition possible d’une éruption cutanée en forme de cible. En l’absence de traitement, cette maladie peut se répandre aux articulations, au cœur et au système nerveux. Lorsqu’ils sont pris à temps, la plupart des cas de maladie de Lyme peuvent être traités efficacement par quelques semaines d’antibiotiques.

Au Canada, la principale difficulté est associée aux cas qui ont contracté la maladie depuis longtemps. C’est là qu’il existe un vide qui oblige les familles à débourser de leur poche les frais d’un traitement qui exige bien souvent de devoir se rendre aux États-Unis où des spécialistes de la maladie de Lyme ont le droit d’exercer. Les coûts que cela engendre peuvent être exorbitants et les patients peuvent dépenser plusieurs milliers de dollars pour recevoir des soins.

D’après ceux qui voient l’ébauche de cadre d’un œil critique, le manque de ressources signifie qu’un nombre accru de Canadiens devront assumer de leur poche le traitement de la maladie de Lyme, et par conséquent, que seuls ceux qui en auront les moyens y auront accès. Cela est loin d’être juste et nous espérons que la réaction reçue à l’étape de l’ébauche permettra au plan d’action d’être mieux financé.

Les critiques suggèrent que le plan d’action sous sa forme actuelle ne vise qu’à rappeler aux gens comment se protéger afin de prévenir l’infection en ayant notamment recours à des insectifuges, au retrait rapide de la tique ou au port de vêtements préventifs (chaussures fermées, pantalons rentrés dans les chaussettes et chemises rentrées dans les pantalons). Les vêtements de couleur pâle rendent plus facile la tâche de repérer les tiques et le fait de connaître les parties du corps où on les trouve le plus fréquemment permet de limiter l’exposition. Que cela fasse l’objet d’un plan d’action ou non, il importe que ceux qui sont susceptibles d’être exposés adoptent des protocoles leur permettant d’éviter le risque d’infection et de s’y conformer en tout temps.

Cela fait des années que les néodémocrates sont d’avis qu’il est grand temps d’agir. En effet, il s’agit de l’une des maladies infectieuses qui connaissent la plus forte croissance en Amérique du Nord et les gens qui en sont atteints méritent un diagnostic précoce ainsi que des directives de traitement bien établies. Nous avons fortement insisté auprès du gouvernement fédéral pour qu’il établisse une stratégie nationale de diagnostic, de traitement et de surveillance plus efficace de la maladie de Lyme. Au cours de la précédente législature, les néodémocrates ont appuyé le projet de loi C-442, qui prévoyait la création du Plan d’action sur la maladie de Lyme, et insisteront sur la nécessité qu’il reçoive les ressources nécessaires afin de pouvoir atteindre ses objectifs.

Même s’il est possible de faire part de ses commentaires sur l’ébauche de cadre jusqu’au 7 mars, il sera toujours possible d’y apporter des modifications par la suite, surtout si les Canadiens montrent au gouvernement qu’ils veulent que la maladie de Lyme soit prise au sérieux. À en juger par le nombre de signatures qu’a reçu la pétition, il semble bien que cela soit le cas.

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Carol Hughes MP
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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