Great Lakes challenges mount with carp at the doorstep

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With the recent capture of a mature Silver carp in a Lake Michigan tributary, biologists are working to understand how the fish made it past an electric barrier that keeps these invasive species from entering the Great Lakes through canals near Chicago.  So far there have only been two Asian carp found in Lake Michigan, but that’s two too many for most informed observers.  These invasive species have the potential to deplete the food supply for other fish because they consume large amounts of zooplankton, something that sustains a lot of bait fish and feeds most fish in the early stages of life.

Asian carp were originally introduced to fish farms in America.  From there they escaped through flooding events and have worked their way to the cusp of the Great Lakes over the years.  The potential for disaster that they represent extends well beyond concerns for fisheries.  If established, these voracious feeders could wipe out commercial and recreational fisheries while taking a big bite out of tourism dollars at the same time.  Then there is the matter of how these fish jump when disturbed – especially by motor boats.  You may have seen videos of this online.  Fish clearing the water and even jumping into moving boats.  The potential for danger from large fish hitting passengers in speeding boats is very real.

While Silver carp and Bighead carp present the biggest threats because of their feeding habits, other Asian carp are problematic as well.  Grass carp have been found in the St. Lawrence River in 16 different locations and the Province of Quebec is busily working to limit the use and movement of baitfish to stop their spread to inland waters.  Bait buckets have spread many invasive species over the years and authorities are constantly reminding anglers not to dump left over minnows or even the water they came in into the water once they are done fishing.
But anglers are not responsible for all the threats to our Great Lakes.  Shipping has introduced some of the most high profile invasive species including zebra and quagga mussels along with round gobies.  Beyond that, plants like purple loosestrife and phragmites are choking out shorelines and wetlands.  Water gardeners are being asked to know what plants they are choosing for their ponds and to take great care when using and then disposing of them.  Japanese knotweed which was introduced as an ornamental species is now restricted as authorities try to stop its spread.

Perhaps the greatest threat to the Great Lakes in recent years has been political.  For months, interested parties on both sides of the border held their breath as it appeared the Great Lakes would become a casualty in the battle being waged by Donald Trump against the Environmental Protection Agency.  That’s because the President released a 2018 budget proposal that gutted Great Lakes funding and threatened to end many programs that protect our shared bounty.  The $300 million of funding has been reinstated as cooler heads prevailed on the House Budget Committee this July, but it looks as if the Great Lakes have no friend in the President.

In Canada we must remain vigilant and understand the consequences of our actions. Politically, New Democrats have introduced legislation related to the transport of live Asian carp, but our efforts will have to be cultural and educational as well as regulatory.  It may seem like a lot of work, but there is a lot at stake.  That’s why it is encouraging when there are success stories to share like the small army of volunteers joined with biologists, eco-consultants, and people from Manitoulin Streams to knock back phragmites in a number of locations on the island as part of Manitoulin Phrag Week.  These people are leading the fight to protect our most precious resource, one that we are rightfully proud of – our Great Lakes.

Les problèmes des Grands Lacs s’intensifient avec l’arrivée de la carpe
Compte tenu de la prise récente d’une carpe argentée adulte dans un affluent du lac Michigan, les biologistes tentent de déterminer comment le poisson a pu traverser une barrière électrique qui empêche ces espèces envahissantes de pénétrer dans les Grands Lacs par les canaux près de Chicago. Jusqu’à présent, seulement deux carpes asiatiques ont été capturées dans le lac Michigan, mais c’est déjà trop pour les observateurs informés. Ces espèces envahissantes ont le potentiel d’épuiser la chaîne d’approvisionnement pour d’autres poissons car elles consomment de grandes quantités de zooplanctons, dont se nourrissent bon nombre de poissons d’appât et la majorité des poissons dans les premiers stades de leur vie.

La carpe asiatique a été introduite dans les piscicultures en Amérique. Elle s’est échappée à la suite d’inondations et a gagné la limite des Grands Lacs au fil des ans. Les dégâts que cette espèce peut causer vont bien au delà des préoccupations relatives aux pêches. Ce prédateur vorace pourrait faire disparaître la pêche commerciale et récréative, ce qui porterait un coup dur à l’économie du tourisme. Il y a aussi le fait que ces poissons volent lorsqu’ils sont dérangés, surtout par des embarcations motorisées. Vous avez peut être vu des vidéos en ligne. Les poissons sortent de l’eau et aboutissent même dans des bateaux en mouvement. Le danger que ces gros poissons frappent des passagers à bord de bateaux est bien réel.

Bien que la carpe argentée et la carpe à grosse tête représentent les plus grandes menaces en raison de leurs habitudes alimentaires, d’autres carpes asiatiques posent problème également. Des carpes de roseau ont été capturées dans le fleuve Saint Laurent à 16 emplacements différents, et la province du Québec s’affaire à limiter l’utilisation et le mouvement des poissons d’appât pour éviter leur propagation dans les eaux intérieures. Les seaux à appâts ont propagé de nombreuses espèces envahissantes au fil des ans, et les autorités rappellent constamment aux pêcheurs de ne pas déverser des ménés ou même l’eau du seau à appâts une fois qu’ils ont terminé de pêcher.

Mais les pêcheurs ne sont pas responsables de toutes les menaces qui pèsent sur nos Grands Lacs. Le transport maritime a introduit dans nos eaux quelques unes des espèces envahissantes importantes dont la moule zébrée, la moule quagga et la gobie à taches noires. Par ailleurs, des plantes comme la salicaire pourpre et les phragmites détruisent les rives et les milieux humides. On demande aux amateurs de jardins d’eau de connaître les plantes qu’ils choisissent pour leurs bassins et de bien faire attention lorsqu’ils les utilisent et les jettent. La renouée du Japon, qui a été introduite en tant qu’espèce ornementale, est maintenant restreinte puisque les autorités tentent d’empêcher sa propagation.

La plus grande menace pour les Grands Lacs ces dernières années est peut être d’ordre politique. Depuis des mois, les parties intéressées des deux côtés de la frontière retiennent leur souffle pendant que les Grands Lacs pourraient devenir victimes de la lutte que livre Donald Trump contre la Environmental Protection Agency. Le président a proposé un budget en 2018 qui a sabré dans le financement versé aux Grands Lacs et menaçait de mettre fin à de nombreux programmes qui protègent notre ressource commune. Le financement de 300 millions de dollars a été rétabli grâce à des esprits plus posés qui ont convaincu le House Budget Committee, mais le président n’est apparemment pas un allié des Grands Lacs.

Au Canada, nous devons demeurer vigilants et comprendre les conséquences de nos actions. Sur le plan politique, les néo démocrates ont présenté une loi liée au transport de carpes asiatiques vivantes, mais nos efforts devront être d’ordre culturel, éducationnel et réglementaire. Cela peut sembler être une tâche énorme, mais les enjeux sont également énormes. C’est pourquoi il est encourageant lorsqu’il y a des histoires de réussite comme la petite armée de bénévoles qui se sont joints aux biologistes, aux éco conseillers et aux membres des communautés à proximité des cours d’eau de Manitoulin dans leurs efforts pour lutter contre la propagation des phragmites à un certain nombre d’endroits sur l’île dans le cadre de la Manitoulin Phrag Week. Ces gens mènent la lutte pour protéger notre ressource la plus précieuse, les Grands Lacs, dont nous avons toutes les raisons d’être fiers.

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Carol Hughes MP
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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