Carol Huges – It’s back to Ottawa for MPs

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Carol Hughes, MP
Carol Hughes, MP

Parliament resumes this month with unfinished business and a number of prominent issues that emerged over the summer.  In addition to that, October will mark the half way point in the government’s mandate.  Faced with criticisms that their legislative agenda has lacked ambition, how they proceed over the next year will go a long way to determining the extent to which they were able to deliver on electoral promises.  We have already seen big promises, like the one to change our first past the post electoral system, abandoned.  Unless the government picks up the pace at which they pass legislation, there will be other commitments that fall by the wayside.

One item sure to dominate politics this autumn is the negotiations to re-set the North American Free Trade Agreement (NAFTA).  Last June government members on the House of Commons Trade Committee blocked an NDP attempt to have the Prime Minister explain the government’s priorities for these negotiations. New Democrats want Canada to push for improvements to environmental and labour standards as a new deal is hammered out.  How much parliamentarians will be privy to negotiations remains unclear, but NAFTA will surely be an ongoing concern in the months ahead.

Perhaps the biggest change in this summer’s cabinet shuffle was the dismantling of the department of Indigenous and Northern Affairs Canada. It was replaced with two new ministries, Crown-Indigenous Relations and Northern Affairs, and Indigenous Service.  The move was met with mixed reviews which may be due to the government’s inability to make headway on issues of importance that require a financial commitment. The government is still sending lawyers to fight the hallmark decision by the Canadian Human Rights Tribunal which ordered the federal government to provide equitable funding for child and family services on reserves.  New Democrats will continue to advocate on behalf of these children until the government calls off their lawyers and provides equitable funding.

In addition to NAFTA, there is the unresolved trade dispute over softwood lumber which has already cost many Canadian jobs.  As negotiations carry on in back-rooms there is speculation the dispute is headed to the courts.  The government rolled out some assistance for people affected, but it is unclear if there is enough in the pot for softwood-dependent communities to sustain themselves over a lengthy dispute.  With so much at stake for rural and northern communities, we can expect softwood to take its place among the prominent issues in parliament this fall.

Parliament will also be seized with legislation to legalize marijuana.  The provinces will be in charge of how it will be made available to consumers, but first the bill has to make it through the House of Commons.  New Democrats are pushing the government to move quickly on a mechanism to help pardon people who have been charged with simple possession.  It will be entirely unfair for someone to be burdened with a criminal record for something that is no longer a crime.

Finally, there will be a new NDP leader elected this autumn.  After months of debates and cross-country travel, New Democrats will vote in a series of run-off ballots until one of the candidates emerges victorious.  All of the candidates have shown they have the talent and charisma that is necessary for the job.  By Thanksgiving, barring any unforeseen events, all the leaders that will contest the next federal election will be in place, giving Canadians a sense of the debates that will follow.


Des nouvelles de la rentrée parlementaire

Le Parlement reprend ses activités ce mois‑ci. Au menu, divers dossiers en suspens, sans compter les enjeux de premier plan qui se sont révélés cet été. Par ailleurs, en octobre, nous arriverons à la mi‑mandat de la législature actuelle. Le gouvernement essuie des critiques pour son programme législatif sans envergure, mais ce qu’il fera au cours de la prochaine année nous sera très utile pour déterminer dans quelle mesure il parviendra à tenir ses promesses électorales. Nous avons déjà des exemples de promesses phares, comme celle de remplacer le régime électoral uninominal à un tour, qui ont été reniées. À moins d’accélérer le rythme d’adoption des projets de loi, d’autres engagements seront laissés en plan.

Cet automne, la renégociation de l’Accord de libre-échange nord‑américain (ALENA) sera sans doute le dossier politique de l’heure. En juin dernier, les députés ministériels qui siègent au comité du commerce de la Chambre des communes ont fait obstacle aux néo‑démocrates, qui avaient tenté d’obliger le premier ministre à présenter les priorités du gouvernement pour les négociations. Les néo‑démocrates veulent que le Canada réclame que le nouvel accord resserre les normes en matière d’environnement et de main‑d’œuvre. Il est encore difficile de savoir à quel point les parlementaires seront tenus au courant de la teneur des négociations, mais l’ALENA sera assurément un enjeu de tous les instants au cours des mois à venir.

Le démantèlement d’Affaires autochtones et du Nord Canada, qui a fait place à deux nouveaux ministères, celui des Relations Couronne-Autochtones et celui des Services aux Autochtones, représente sans aucun doute le plus grand changement associé au remaniement ministériel de cet été. La nouvelle a reçu un accueil mitigé, peut‑être parce que le gouvernement fait du sur‑place dans des dossiers sensibles qui supposent un engagement financier. Le gouvernement continue à mandater des avocats pour contester la décision historique du Tribunal canadien des droits de la personne, qui a ordonné à l’État fédéral de financer équitablement les services à l’enfance et à la famille dans les réserves. Tant que le gouvernement ne rappellera pas ses avocats et qu’il ne versera pas un financement équitable, les néo‑démocrates ne cesseront jamais de faire valoir les droits des enfants en cause.

Parallèlement à la question de l’ALENA, un différend commercial perdure dans le dossier du bois d’œuvre, un différend qui s’est déjà traduit par d’innombrables pertes d’emploi au Canada. Les négociations se poursuivent en coulisse, mais il se pourrait que le dossier aboutisse devant les tribunaux. Le gouvernement offre un certain soutien aux personnes touchées, mais rien ne permet de déterminer si les sommes prévues suffiront pour aider les régions qui dépendent de l’industrie du bois d’œuvre à survivre à un conflit qui traîne en longueur. Les enjeux sont énormes pour les régions rurales et nordiques, alors le bois d’œuvre comptera certainement parmi les dossiers chauds au Parlement au cours de l’automne.

Le Parlement se penchera également sur le projet de loi de légalisation de la marijuana. Il reviendra aux provinces de fixer les modalités de commercialisation, mais il faudra d’abord que la Chambre des communes adopte le projet de loi. Les néo‑démocrates exhortent le gouvernement à proposer rapidement un mécanisme pour faciliter l’octroi de la réhabilitation aux personnes ayant été accusées de possession simple. En effet, il serait parfaitement injuste d’infliger un dossier criminel à quelqu’un pour quelque chose qui ne sera plus considéré comme un acte criminel.

Enfin, cet automne, le NPD élira un nouveau chef. Après des mois de débats et de déplacements aux quatre coins du pays, les néo‑démocrates procéderont en effet à une série de scrutins de ballottage jusqu’à ce que quelqu’un ressorte victorieux. Tous les candidats, d’ailleurs, ont montré qu’ils ont le talent et le charisme nécessaires pour occuper la fonction qu’ils convoitent. Si tout va bien, d’ici à l’Action de grâces, tous les chefs qui s’opposeront au cours des prochaines élections fédérales seront en poste, ce qui donnera une idée aux Canadiens des débats qui s’annonceront.

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Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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