Time for an Indigenous housing strategy

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This October, Statistics Canada will release data from the 2016 long-form census that will give us a snapshot of Canada’s housing needs.  It is well understood that housing is a challenge across the country with affordability leading the list of obstacles that many Canadians face.  For Indigenous people the struggle can be even more daunting which is why New Democrats are pressing the government to do something about it.  The timing is deliberate as it has been ten years since the United Nations Declaration on the Rights of Indigenous Peoples was adopted.  The NDP call to action also echoes recommendations made by the Canadian Housing and Renewal Association (CHRA).

It was only last March that an 11 year plan for housing, which included commitments to northern and off-reserve Indigenous populations, was spelled out in the Federal Budget. Advocates are saying that the dollar amounts are insufficient and only account for a fraction of the housing money that will be rolled out over the next 11 years.   New Democrats are telling the government that promises are not enough and that they urgently need to put words into action to ensure that Indigenous Peoples’ rights to housing are respected.

A big reason the government funding needs to be increased relates to the fact that Indigenous populations are the fastest growing segments of the Canadian population, and almost half of them live off reserve.  Add to that the fact that urban Indigenous people are 8 times more likely to be homeless than the rest of the population and it’s easy to understand the need to create a specific Indigenous housing strategy.

The budget could have gone a long way to addressing that need because the challenges have more to do with dollar amounts than sentiment, but it didn’t go far enough.  Instead, only 225 million dollars over 11 years, or about $20 million a year will be available to tackle off-reserve Indigenous housing shortfalls.  First Nations communities will divvy up another 300 million dollars over that same period of time, but in both instances the money is far from what is needed to meet demand.

The CHRA has an Indigenous housing caucus that recognizes the large number of Indigenous led and Indigenous serving organizations who are members of the organization.  Executive Director, Jeff Morrison says that CHRA is hoping to develop a more effective and self-sufficient Indigenous Housing sector, in real partnership with Indigenous communities and the organizations that represent them. They see this as an important step in establishing a true Nation-to-Nation relationship.

It is worth noting that the government has committed to releasing a national housing strategy later this fall. We should also remember that the Prime Minister campaigned on a promise to adopt the United Nations Declaration on the Rights of Indigenous Peoples.  Despite that promise, Canada has yet to adopt it.  The declaration includes an article which recognizes the right to housing and affirms that States must take effective measures to ensure the sustained improvement of housing issues. New Democrats are urging the government to use the national housing strategy to do a better job of meeting the goals of that article.

Le moment est venu d’adopter une stratégie sur le logement autochtone

En octobre de cette année, Statistique Canada publiera les données issues du questionnaire détaillé de recensement de 2016. Ces données nous donneront un instantané des besoins en matière de logement au Canada. Il est bien entendu que le logement constitue un défi dans tout le pays, l’abordabilité figurant au sommet de la liste des obstacles auxquels de nombreux Canadiens font face. Dans le cas des Autochtones, la lutte peut être encore plus décourageante, et c’est pourquoi les néo‑démocrates font pression sur le gouvernement pour qu’il fasse quelque chose à ce sujet. Le choix du moment est délibéré, car il y a maintenant 10 ans que la Déclaration des Nations Unies sur les droits des peuples autochtones a été adoptée. L’appel à l’action lancé par le NPD fait aussi écho aux recommandations formulées par l’Association canadienne d’habitation et de rénovation urbaine (ACHRU).

Il a fallu attendre jusqu’en mars dernier pour qu’un plan sur le logement en voie d’élaboration depuis 11 ans, plan qui comprenait des engagements en faveur des populations du Nord et des Autochtones vivant en dehors des réserves, soit finalement présenté en détail dans le Budget fédéral. Ceux qui militent pour cette cause soutiennent que les crédits prévus dans le Budget sont insuffisants et qu’ils ne représentent qu’une fraction des fonds qui seront consacrés au logement au cours des 11 prochaines années. Les néo‑démocrates disent au gouvernement que les promesses ne suffisent pas et qu’il doit d’urgence passer à l’action pour faire en sorte que le droit des peuples autochtones au logement soit respecté.

Une raison déterminante pour laquelle le financement gouvernemental doit être accru se rapporte au fait que les populations autochtones représentent les segments de la population canadienne qui croissent le plus vite et que près de la moitié de ces populations vivent en dehors des réserves. Ajoutez à cela le fait que les Autochtones vivant en milieu urbain risquent huit fois plus d’être sans abri que les autres Canadiens, et il est facile de comprendre la nécessité d’élaborer une stratégie du logement expressément axée sur les besoins des Autochtones.

Le Budget aurait pu faire beaucoup pour répondre à ce besoin, car les problèmes sont plus dus aux fonds accessibles qu’aux intentions, mais le gouvernement n’est pas allé assez loin dans ce contexte. En fait, seulement 225 millions de dollars en 11 ans, soit environ 20 millions par année, seront accessibles afin de remédier au manque de logement pour les Autochtones vivant en dehors des réserves. Les collectivités des Premières Nations se répartiront 300 autres millions au cours de la même période, mais dans les deux cas, les fonds sont loin de ceux qu’il faut pour répondre à la demande.

L’ACHRU a un caucus du logement autochtone qui est conscient du grand nombre d’organisations dirigées par des Autochtones et servant des Autochtones qui en font partie. Le Directeur administratif, Jeff Morrison, dit que l’Association espère faire grandir un secteur du logement autochtone plus efficace et plus autonome, dans le cadre d’un véritable partenariat avec les collectivités autochtones et les organisations qui les représentent. Pour l’Association, c’est là une étape importante vers l’établissement d’une véritable relation de nation à nation.

Il convient de souligner que le gouvernement s’est engagé à publier une stratégie nationale en matière de logement plus tard cet automne. N’oublions pas non plus que le premier ministre a fait campagne en promettant d’adopter la Déclaration des Nations Unies sur les droits des peuples autochtones. En dépit de cette promesse, le Canada n’a toujours pas agi en ce sens. La déclaration contient un article qui reconnaît le droit au logement et affirme que les États doivent adopter des mesures efficaces pour garantir l’amélioration constante de la situation du logement. Les néo‑démocrates exhortent le gouvernement à utiliser la stratégie nationale en matière de logement pour mieux atteindre les objectifs énoncés dans cet article.

 

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Carol Hughes MP
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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