Environment Commissioner warns of inaction

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Carol Hughes, MP
Carol Hughes, MP

With extreme weather events increasing in frequency and ferocity, the costs associated with climate change are mounting. This spring’s flooding in Eastern Canada and fires that seemed to burn all summer in the West have roots in climate change, but the Hurricanes that ravaged, Texas, Florida, Puerto Rico, and large parts of the Caribbean are bigger reminders that our climate is changing and it’s becoming expensive to deal with effects.  Perhaps that’s why it was disappointing to hear from the Commissioner of the Environment and Sustainable Development that the government has failed to take necessary action to reduce greenhouse gas emissions or deal with the impacts of climate change.

In her report this week, federal Environment Commissioner, Julie Gelfand stated that the government has not made progress toward meeting Canada’s commitments to reduce greenhouse gas emissions. In addition to that she explained that only five of 19 government departments and agencies had fully assessed the risks posed by climate change and acted to address them.  She found that since 1992, greenhouse gas emissions have actually increased by 15%.
Two years ago, the first order of business for the newly elected Liberal government was to sign the Paris Climate Agreement. Lost in the fanfare was the fact that nothing had really changed and Canada was re-committing to the emissions targets set by Stephen Harper.  This week, the Auditor said that instead of working toward our 2020 targets, the government has shifted its focus to a new, more difficult target set for 2030.  This pushes our emission reduction targets further into the future along with the cost associated with action.

New Democrats say the report only confirms what they have been saying for a long time, that greenhouse gas reduction targets are not aligned with the targets we are committed to, and worse, they will not be achieved.  They are worried that there is still nothing concrete from the government to eliminate inefficient fossil fuel subsidies and that the scatter-gun approach to climate change is simply not working.

It isn’t just targets that are being missed. Canada is still struggling with ways to quantify any action we are taking.  In her report, the Commissioner stated that Environment Canada has failed to develop mechanisms to measure, monitor and publicly report on emissions.  She also found that fourteen of nineteen audited departments and agencies, including (and incredibly) Environment Canada and Climate Change, failed to assess climate change risks or deliver a plan of action.  The Commissioner explained that the government is nowhere near ready for the massive storms and more frequent floods and fires that are expected to result from climate change.  That means more extreme weather events will catch us by surprise and expose our lack of preparation.

Climate change has been on the political radar for 25 years going back to the United Nations Earth Summit in 1992, yet so little has been done to address the cause or the symptoms.  This is despite the fact that costs associated to extreme weather mount year after year.   Unfortunately, the real legacy of climate change is the bill we are leaving for future generations.  I can’t imagine that too many Canadians are happy about that inevitability.

La commissaire à l’environnement met en garde contre l’inaction
Les phénomènes climatiques extrêmes dont la fréquence et la violence ne cessent d’augmenter font grimper les coûts liés aux changements climatiques. Les inondations qui ont eu lieu ce printemps dans l’Est du Canada et les incendies qui, semble‑t‑il, n’ont pas connu de trêve cet été dans l’Ouest trouvent leurs origines dans les changements climatiques. Cependant, les ouragans qui ont dévasté le Texas, la Floride, Porto Rico et de vastes zones des Antilles nous rappellent avec encore plus de force que le climat change et qu’il en coûte de plus en plus cher pour gérer ses effets. C’est peut‑être la raison pour laquelle nous avons été déçus d’entendre la commissaire à l’environnement et au développement durable nous apprendre que le gouvernement n’avait pas pris les mesures nécessaires pour réduire les émissions de gaz à effet de serre ou pour faire face aux conséquences des changements climatiques.

Dans le rapport qu’elle a remis cette semaine, la commissaire fédérale à l’environnement et au développement durable, Mme Julie Gelfand, affirme sans ambages que le gouvernement n’a réalisé aucun progrès en vue de respecter les engagements du Canada en matière de réduction des émissions de gaz à effet de serre. Elle explique par ailleurs que seulement cinq des 19 ministères et organismes gouvernementaux examinés ont pleinement évalué les risques que représentent les changements climatiques et pris des mesures pour les contrer. Elle conclut que, depuis 1992, les émissions de gaz à effet de serre ont en fait augmenté de 15 %.

Il y a deux ans, la priorité du gouvernement libéral nouvellement élu était de signer l’Accord de Paris sur le climat. Avec tout le tapage entourant cette annonce, on a oublié que rien n’avait vraiment changé et que le Canada ne faisait que reprendre l’engagement de Stephen Harper en ce qui concerne les cibles de réduction des émissions. Cette semaine, le vérificateur général a déclaré qu’au lieu de viser les cibles fixées pour 2020, le gouvernement avait redirigé ses efforts vers un nouvel engagement plus difficile à atteindre fixé pour 2030. Cette décision ne fait que remettre à plus tard l’atteinte des cibles de réduction des émissions et reporter d’autant les coûts associés aux mesures.

Le rapport ne fait que confirmer ce que les néo-démocrates affirment depuis longtemps, c’est‑à‑dire que les cibles de réduction des émissions de gaz à effet de serre ne sont pas conformes à celles auxquelles le Canada s’est engagé et, ce qui est pire encore, qu’on ne les atteindra pas. Ils s’inquiètent du fait que le gouvernement n’a encore rien proposé de concret pour éliminer le subventionnement des combustibles fossiles et que l’approche tous azimuts adoptée en matière de changements climatiques est tout simplement inefficace.
Ce ne sont pas seulement les cibles que l’on rate; le Canada n’arrive toujours pas à quantifier les mesures qu’il prend. Dans son rapport, la commissaire signale qu’Environnement Canada n’a pas élaboré de mécanisme pour évaluer et surveiller les émissions de gaz, et pour en faire le bilan à l’intention du public. Elle conclut également que 14 des 19 ministères et organisations ayant fait l’objet d’une vérification, y compris, aussi incroyable que cela puisse paraître, Environnement et Changement climatique Canada, n’ont pas évalué les risques que représentent les changements climatiques, ni n’ont élaboré de plan d’action. La commissaire explique que le gouvernement est loin d’être prêt à faire face aux violentes tempêtes ainsi qu’aux inondations et aux incendies plus fréquents qui, selon les prévisions, devraient découler des changements climatiques. Il s’ensuit que les phénomènes météorologiques extrêmes plus fréquents nous prendront au dépourvu et révéleront notre manque de préparation.

Les changements climatiques sont dans la mire politique depuis 25 ans, soit depuis le Sommet de la terre organisé en 1992 par l’ONU. Pourtant, on a fait trop peu jusqu’ici pour s’attaquer à leurs causes ou à leurs symptômes, et ce, malgré le fait que les coûts engendrés par les phénomènes météorologiques extrêmes grimpent d’année en année. Malheureusement, le véritable héritage des changements climatiques est la facture que nous léguerons aux générations futures. J’ai du mal à imaginer que beaucoup de Canadiens se réjouissent de ce scénario inévitable.

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Carol Hughes MP
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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