Superior caribou a case study in more ways than one

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Carol Hughes, MP
Carol Hughes, MP

Anyone familiar with the plight of woodland caribou on Michipicoten Island will know that the animals have been threatened to the point that their future is very much in doubt.  While there have been opportunities to preserve the herd in its place, the province chose to pursue another solution that has those closest to the situation wondering whether the caribou are the real priority.  In addition to that, the struggle to protect the animals is showing how federal policy administered, and interpreted by the provinces can lead to results that aren’t easily anticipated.

Caribou were historic inhabitants of Michipicoten Island, but the herd was wiped out in the 19th century.  In 1981, after a single animal found its way to the island, the province moved more animals from the Slate Islands to try to re-establish a herd.  The project was such a success that by 2011 there were roughly 700 caribou on the island.  Then came the deep freeze in the winter of 2014.

That particularly cold winter created an ice bridge from the mainland which allowed 4 wolves to cross over and begin to prey on the island’s caribou which were easy pickings.  At the time, the Ministry of Natural Resources and Forestry captured the wolves and fitted them with radio collars for the purpose of studying them.

Caribou advocates, including the Michipicoten First Nation, say that any information the study was going to provide was already available and that the province should have known the wolves were going to wipe the herd out.

That is exactly what is happening.  With a captive food source, the wolf population grew while the caribou population suffered great losses.  While the Michipicoten First Nation have been involved in the process all along, they say their solutions have held no sway with the province, despite providing scenarios that would have saved far more animals.

One of those would have seen some of the wolves removed and sent to Michigan where they are looking to introduce the predators to Isle Royale on Lake Superior’s southern coast for moose control.  That would have saved wolves, but it appears the scenario was an administrative nightmare.  Instead, the province recently moved some caribou to the Slate Islands to join a remnant herd of males. It is hoped the introduction of these animals will allow the Slate Islands herd to grow, but the choice is really one of hope over one of certainty.

For the remaining animals on Michipicoten Island, the province’s solution is a death sentence.  The wolves will quickly prey on the caribou and then starve since there is no other animal base to sustain them.   This easily leads one to wonder what the priority was.  Was it the woodland caribou who are listed as threatened under the federal Species at Risk Act (SARA), or was it the wolves, which will predictably be lost as this plays out?

Ultimately the province is abandoning the work they undertook to create the Michipicoten herd back in the 80s. At the same time, the federal government’s designation of the species as one that is at risk seems to be holding no sway in the decision.  This will lead to questions about the effectiveness of SARA and the ability of the federal government to coordinate with the provinces to protect vulnerable species.  In the meantime, I continue to work with advocates who are calling on both levels of government to do the right thing and save the remaining caribou on Michipicoten Island.  But time is quickly running out for that option.

Le caribou du lac Supérieur, une étude de cas à plusieurs facettes
Quiconque connaît la situation critique du caribou des bois de l’île Michipicoten sait que la survie de cet animal est très sérieusement menacée. Plusieurs possibilités ont été proposées pour protéger la harde de l’île Michipicoten, mais la solution retenue par la province amène les intéressés au dossier à se demander si le caribou constitue vraiment la priorité du gouvernement. Par ailleurs, la lutte pour protéger cet animal montre comment l’interprétation et l’application de la politique fédérale par les provinces peut déboucher sur des résultats difficiles à prévoir.
Le caribou est présent depuis longtemps sur l’île Michipicoten, mais la harde a été décimée au XIXe siècle. En 1981, après qu’un seul caribou ait atteint l’île, la province a amené d’autres bêtes en provenance des îles Slate, dans le but de recréer une harde. Le projet a été couronné de succès et, en 2011, on comptait environ 700 caribous sur l’île. Malheureusement, les grands froids de l’hiver 2014 ont changé la situation.

Pendant cet hiver particulièrement rigoureux, un pont de glace a permis à quatre loups d’atteindre l’île et de s’attaquer aux caribous qui étaient des proies faciles. À l’époque, des représentants du ministère des Richesses naturelles et des Forêts ont capturé des loups et les ont munis de colliers émetteurs afin d’en étudier le comportement. Les défenseurs du caribou, notamment la Première Nation de Michipicoten, soutiennent que cette étude n’allait fournir aucune information de plus que celle qu’on possédait déjà et que la province aurait dû savoir que les loups décimeraient la harde de caribous.

Il va sans dire que c’est précisément ce qui s’est produit. Grâce à une source de nourriture captive, la population de loups s’est accrue alors que celle des caribous déclinait dangereusement. La Première Nation de Michipicoten s’est engagée dans le dossier depuis le début, mais ses représentants affirment que la province n’a pas fait cas des solutions qu’ils ont proposées en dépit du fait qu’elles auraient permis de sauver nettement plus de caribous.

Une de ces solutions proposait de transférer une partie de la meute de loups au Michigan, État qui envisage d’introduire ce prédateur dans l’île Royale, au large de la côte sud du lac Supérieur, pour y empêcher l’accroissement de la population d’orignaux. Cette solution, qui aurait permis d’épargner des loups, aurait apparemment entraîné un cauchemar administratif. La province a récemment déplacé quelques caribous aux îles Slate où se trouve une petite harde de mâles. Le gouvernement espère que l’introduction de ces bêtes permettra à la harde des îles Slate de croître, mais cette solution se fonde davantage sur une hypothèse que sur une certitude.

Pour les derniers caribous restés sur l’île Michipicoten, la solution de la province signifie la mort. Les loups s’attaqueront rapidement aux caribous avant de se retrouver eux-mêmes affamés parce qu’il ne restera aucune source de nourriture animale sur l’île. Force est de s’interroger sur la priorité du gouvernement. Dans le cas qui nous intéresse ici, la province a-t-elle accordé la priorité au caribou des bois qui figure sur la liste des espèces en péril dans la Loi sur les espèces en péril (LEP) du gouvernement fédéral, ou aux loups qui, selon toutes probabilités, mourront de faim?

En dernier lieu, la province abandonne la création d’une harde sur l’île Michipicoten, projet qu’elle avait entrepris dans les années 1980. Par surcroît, le fait que le gouvernement fédéral ait inscrit le caribou des bois sur la liste des espèces en péril ne semble avoir eu aucune incidence sur la décision de la province. Néanmoins, cette situation amènera à s’interroger sur l’efficacité de la Loi sur les espèces en péril et sur la capacité du gouvernement fédéral de coordonner ses interventions avec les provinces pour protéger les espèces vulnérables. Entre-temps, je continue de collaborer avec des défenseurs de la cause qui réclament que les deux niveaux de gouvernement fassent ce qui s’impose pour sauver le reste de la harde de caribous de l’île Michipicoten. Malheureusement, le temps presse si on veut recourir à cette solution.

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Carol Hughes MP
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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