Automation of GIS should extend to all seniors

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Carol Hughes, MP
Carol Hughes, MP

The government has some work to do if it wants to convince Canadians they share the same concerns most people have about pensions.  In the last year they allowed the Sears pension plan to remain underfunded as that company liquidated assets and closed for good, and also introduced legislation that will lead to more Canadians working under defined contribution pensions.  Now they have undertaken a policy of automatic registration for Guaranteed Income Supplement (GIS) that will leave some who are already eligible on the outs until they figure it out for themselves.

This has prompted critics to raise concerns over what is perceived to be a fairness gap between those who are set to become eligible for the supplement and those who already are.  By not retroactively enrolling eligible seniors, it ensures some will continue to struggle more than they would if they were receiving the assistance they meet the criteria for.

New Democrats have made seniors’ poverty a key component of policy discussions for more than a decade.  They share the belief, along with many Canadians, that seniors deserve to retire in dignity and should not have to struggle to make ends meet.  Party critics are telling the government that, in the spirit of fairness and compassion, it’s imperative that seniors get all the benefits they are entitled to.

The latest development stems from the government’s decision to start the process of automatically enrolling seniors for the GIS when they turn 65.  While this is definitely a step in the right direction, the automatic enrollment will only apply to new registrations. That means seniors who are already eligible for the benefit won’t be receiving the same attention and assistance from the government to get the help they could surely use.

Advocates and critics point out that this is a problem that could easily be addressed and should be since too many low-income seniors are not even aware they qualify for the GIS program.  An example of that can be found in Quebec where the Fédération de l’âge d’or  claim that more than 444,000 low-income seniors who are currently eligible for the GIS are not enrolled.  It’s easy to imagine the numbers across Canada occur at a similar rate which would amount to more than 1.5 million seniors who could be eligible for a benefit they are not receiving.

New Democrats have long called for automatic enrollment in the GIS for all eligible seniors for just that reason.  No matter what the tally might be, the work of adding those who haven’t enrolled would not be out of the reach of the government by any measure.  It is just a matter of ensuring that seniors who are already enrolled for Old Age Security are also enrolled in the GIS.  Those who don’t qualify won’t receive the benefit, those who do will get assistance they deserve.

There is no reason for the government not to pursue this automation retroactively. Instead of leaving seniors out in the cold, Canada could be ensuring those who have already made their contribution to the country don’t have to struggle in retirement. That’s why New Democrats will continue to work with seniors and stakeholders to ensure our seniors get the support they need to retire with dignity.

Le Supplément de revenu garanti devrait être offert automatiquement à tous les aînés

Le gouvernement est loin de convaincre les Canadiens qu’il partage leurs préoccupations concernant les régimes de retraite. L’an dernier, il a laissé Sears sous-financer son propre régime alors que l’entreprise liquidait ses avoirs en vue de fermer définitivement ses portes. De plus, le gouvernement a présenté un projet de loi qui rendra plus courants les régimes de pensions à cotisations déterminées au Canada. Il a aussi instauré une politique d’inscription automatique au programme de Supplément de revenu garanti (SRG), qui a pour effet d’exclure des aînés auparavant admissibles jusqu’à ce que ceux-ci le réalisent par eux-mêmes.

Certains ont souligné l’iniquité entre ceux qui deviendront admissibles au Supplément et ceux qui le sont déjà. En omettant d’inscrire rétroactivement les aînés admissibles, le gouvernement les prive indûment d’une aide à laquelle ils ont droit et dont ils ont besoin.

La pauvreté chez les aînés est un élément clé des politiques néo-démocrates depuis plus de dix ans. Comme bon nombre de Canadiens, les néo-démocrates estiment que les personnes âgées méritent de vivre leur retraite dans la dignité, sans peiner à joindre les deux bouts. Les porte-parole du parti soutiennent que, par souci d’équité et de compassion, le gouvernement doit impérativement offrir aux aînés tous les avantages qui leur reviennent.

Le problème actuel découle de la décision du gouvernement d’inscrire automatiquement les aînés au SRG lorsqu’ils atteignent 65 ans. Certes, l’initiative constitue un pas dans la bonne direction, mais, comme le processus d’inscription automatique des aînés au SRG ne s’applique qu’aux nouvelles demandes, les personnes qui sont déjà admissibles ne recevront pas toute l’attention et l’aide dont ils ont besoin de la part du gouvernement.

Les partisans et les détracteurs affirment que le problème peut être aisément réglé et qu’il doit l’être, étant donné qu’un trop grand nombre de personnes âgées à faible revenu ne sont même pas conscientes qu’elles ont droit au Supplément de revenu garanti. En effet, selon la Fédération de l’âge d’or du Québec, plus de 444 000 aînés à faible revenu sont actuellement admissibles au programme du SRG et n’y sont pas inscrits. On imagine aisément qu’une proportion semblable de personnes âgées connaissent la même situation dans le reste du Canada, ce qui porterait à plus de 1,5 million le nombre d’aînés admissibles ne touchant pas de prestation.

C’est précisément pourquoi les néo-démocrates réclament depuis longtemps l’inscription automatique au SRG pour les aînés admissibles. La tâche consistant à ajouter les non-inscrits, peu importe leur nombre, n’est pas insurmontable pour le gouvernement, loin de là. Il suffit d’assurer que les aînés touchant la Sécurité de la vieillesse soient aussi inscrits au programme du Supplément de revenu garanti. Ceux qui ne répondent pas aux critères ne toucheront pas de prestations et ceux qui y répondent recevront l’aide à laquelle ils ont droit.

Rien n’empêche le gouvernement d’appliquer rétroactivement l’inscription automatique. Plutôt que d’abandonner les personnes âgées à leur sort, le Canada devrait veiller à ce qu’elles ne vivent pas une retraite difficile, étant donné la contribution qu’elles ont faite au pays. Voilà pourquoi les néo‑démocrates, de concert avec les aînés et les intervenants, poursuivront leurs efforts en vue d’assurer aux personnes âgées l’appui nécessaire pour qu’elles vivent leur retraite dans la dignité.

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Carol Hughes MP
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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