Monitoring the situation isn’t good enough when pensions hang in the balance

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My last column explored the potential for the government to use the existing Old Age Security lists to ensure that everyone who should be receiving the Guaranteed Income Supplement is doing so.  It is a simple solution to a problem that sees more seniors getting by with less than need be.  Sadly, that isn’t an isolated example of how the government could be doing more to ensure more Canadians are able to retire in dignity.  This is because there are still instances of private plans collapsing or remaining underfunded during bankruptcy proceedings.  For many, the practice amounts to theft and sadly, it is nothing new.

The phenomenon persists despite years of encouragement from New Democrats and pension advocates for the government to change how plans are treated during bankruptcy. Going back to Nortel’s collapse and more recently with that of Sears, pensioners have watched their underfunded plans shuffled to the back of the line as secured creditors are paid off.  What most observers aren’t aware of is the fact that many of these secured creditors are often parent companies of the entity that is struggling.  When considered that way, it shows how our bankruptcy laws are in need of an update.

It is important to remember that these pensions have been earned by employees who held up their end of the bargain only to lose out at the 11th hour.  This is why New Democrats have proposed legislation to protect the pensions that workers and retirees have earned.  The bill would also force companies to provide termination or severance pay before paying secured creditors.  Under current legislation, large multinational corporations are using Canada’s inadequate bankruptcy laws to take money meant for workers’ pensions and divert it to creditors.

To date, the government refuses to help workers beyond “monitoring the situation”.   Now there is more for the government to monitor after the collapse of global construction giant Carillion PLC.  That company employs 43,000 people worldwide, including about 6,000 in Canada. Carillion filed for liquidation in mid-January after accumulating $2.5 billion in debt, of which almost half is a pension deficit.  This is the same company that runs the Sault Area Hospital, which reports indicate will be able to continue operating without interruption.

What is clear is that workers, such as those caught up in the Sears collapse, need more than information sessions with Service Canada.  They deserve to know their retirement is protected. The Innovation Minister said he would work with anyone that puts forward a proposal.  It remains to be seen if that sentiment will see the government roll up their sleeves and work with New Democrats to ensure that no Canadian workers ever lose their earned pensions and benefits again.

It is imperative that we remember that at the heart of the issue are people.  For some it is not as simple as going out and finding another job.  Many are long since retired and at danger of not being able to afford long-term care because the pensions they earned were robbed by their employer.  These are the people who must be the priority when company’s flounder.  Without a strong position to protect pensions, this government only joins its predecessors in failing those who need help the most.

Il ne suffit pas de surveiller la situation quand les pensions sont en jeu

Dans ma dernière chronique, j’analysais le fait que le gouvernement pourrait se servir des listes de la Sécurité de la vieillesse pour vérifier si toutes les personnes admissibles au Supplément de revenu garanti le reçoivent bien. Il s’agit d’une solution simple au problème des aînés toujours plus nombreux qui subsistent avec moins qu’il ne leur en faut. Malheureusement, c’est loin d’être le seul exemple que le gouvernement pourrait mieux s’assurer que davantage de Canadiens puissent prendre leur retraite dans la dignité. Cette situation persiste à cause de l’effondrement ou le sous-financement de régimes privés dans les cas de faillites. D’après bien des gens, ces pratiques correspondent à du vol, et ce n’est malheureusement pas une nouveauté.

Le phénomène persiste quand bien même les néo-démocrates et les défenseurs des retraités exhortent le gouvernement depuis des années à modifier l’administration des régimes lors de faillites. Que ce soit la faillite de Nortel ou celle plus récente de Sears, les retraités ont vu leur régime de pension sous-financé être relégué au dernier plan alors que les créanciers garantis sont remboursés. Ce que les observateurs ignorent, c’est que bon nombre de ces créanciers garantis ne sont en fait que des sociétés mères des entités en difficulté. Sous cet angle, la situation révèle qu’il faut moderniser la loi sur la faillite.

Il faut se souvenir d’un fait important : ces rentes ont été gagnées par les employés qui ont rempli leur parti du marché et qui perdent tout à la dernière minute. Voilà pourquoi les néo-démocrates proposent un projet de loi qui protégerait les revenus de retraite gagnés par les travailleurs et les retraités. Le projet de loi obligerait aussi les entreprises à verser une indemnité de préavis ou une indemnité de départ avant de rembourser les créanciers garantis. Sous le régime de la loi actuelle, les grandes multinationales profitent de la loi canadienne sur la faillite pour prendre l’argent destiné aux régimes de travailleurs et le reverser aux créanciers.

À ce jour, le gouvernement refuse de faire plus que « surveiller la situation » pour aider les travailleurs. La faillite du géant mondial de la construction Carillion PLC augmente maintenant le travail de surveillance du gouvernment. Cette société emploie 43 000 personnes dans le monde, dont 6 000 au Canada. Carillion a demandé la protection de la loi sur la faillite à la mi-janvier après avoir accumulé 2,5 milliards de dollars de dettes, dont près de la moitié représente le déficit du régime. Cette même société exploite l’Hôpital de Sault-Sainte-Marie, dont les rapports confirment la poursuite des activités sans interruption.

Une chose est claire, les travailleurs, notamment les victimes de la faillite de Sears, ont besoin de plus que des séances d’information données par Service Canada. Ils méritent de savoir que leurs revenus de retraite sont protégés. Le ministre de l’Innovation a affirmé qu’il collaborerait avec quiconque présenterait un projet. Il reste à voir si cette volonté se concrétisera et que le gouvernement se retroussera les manches et collaborera avec les néo-démocrates pour qu’aucun travailleur du Canada ne perde plus jamais leurs rentes acquises et leurs avantages sociaux.

Il est impératif qu’au centre de la question se trouvent des gens. Pour certains, il est difficile de décrocher un autre emploi. Beaucoup d’autres, retraités depuis longtemps, ne pourront probablement pas avoir les moyens de payer des soins de santé de longue durée parce que leur employeur leur a volé leurs rentes. Ces gens doivent être mis en priorité lorsqu’une entreprise est en difficulté. À défaut d’une position ferme sur la protection de la retraite, le gouvernement ne fait qu’imiter ses prédécesseurs et il faillit à sa tâche d’aider les personnes qui en ont le plus besoin.

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Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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