Putting the brakes on sugary high alcohol drinks

1
Carol Hughes, MP
Carol Hughes, MP

Parliament worked the way it is meant to this week when an NDP emergency motion that directs the health committee to study on how to better regulate beverages with high alcohol content, caffeine, and sugar was passed.  The motion came on the heels of a tragic set of events that left a Quebec teen dead.  At the center of the issue is the malt beverage, “FCKD UP,” which has an alcohol content of 11.9%.

Athena Gervais is the Quebec teen who was found dead in a stream three days after disappearing and it is suspected that the sugary, high alcohol drink played a significant role in the tragedy.  Her friends reported that she been drinking stolen cans of FCKD UP at lunch and had appeared visibly drunk when they last saw her.  She did not return to school only to be found days later.

That death of has set in motion a number of developments including the Province of Quebec banning  the sale of pre-mixed malt-based beverages containing more than seven per cent alcohol from anywhere other than the SAQ, the provincial liquor outlet.  Prior to this, the drinks were readily available at corner stores where security can be much looser than it is at the SAQ.

The motion that was adopted this week will see the health committee hold an emergency study to investigate how Health Canada can better regulate beverages with high alcohol content, caffeine, and sugar. This is one instance where parliament hopes to move quickly and the study’s recommendations are expected to be reported back to the House by June 2018, at the latest. The sense among MPs who support the motion is that there is no time to waste.

The drinks are clearly aimed at young people and without regulations the potential for more tragedies is obvious. That is why New Democrats wrote to the Health Minister requesting her to restrict the maximum allowable alcohol concentration in these drinks, to reduce the can size, and to add warning labels about the dangers of mixing alcohol, caffeine and sugar.

It appears the will is there to do just that. At the same time as the health committee motion was being passed, Health Canada announced it will propose consultations to make changes to the Food and Drug Regulations to add restrictions to the amount of alcohol in sweetened energy drinks.  The proposal will include limiting the size, amount of sugar and artificial sweetener, and alcoholic content of single-serve beverages in non-resealable containers.

Athena Gervais’ father travelled to Ottawa to be a part of the call for the committee to act. He spoke for many more parents who are worried about the popularity of these drinks with teens. His presence reinforced the notion that we can’t afford to wait years when it comes to regulating products that are clearly marketed towards young people and have enough alcohol in them to do serious damage.  The sad truth is that all of these developments are the product of an avoidable tragedy.  Parliament will be doing its job, if we can make it much more difficult for these drinks to claim any other young people.

Mettre les freins sur les boissons sucrées à forte teneur en alcool

Le Parlement a fonctionné comme il est censé le faire cette semaine, quand une motion d’urgence néo‑démocrate qui demandait au Comité de la santé d’étudier les moyens à prendre pour mieux réglementer les boissons à forte teneur en alcool, en caféine et en sucre a été adoptée. La motion a été déposée dans la foulée d’événements tragiques s’étant soldés par la mort d’une adolescente au Québec. La boisson maltée « FCKD UP », dont la teneur en alcool atteint 11,9 %, est au cœur du problème.

Athéna Gervais est l’adolescente québécoise qui a été trouvée morte dans un ruisseau trois jours après sa disparition. On soupçonne qu’une boisson sucrée à forte teneur en alcool a contribué à la tragédie. Ses amis ont déclaré qu’elle avait consommé des cannettes volées de boisson FCKD UP à l’heure du déjeuner et qu’elle était ensuite disparue, de toute évidence en état d’ébriété. C’est la dernière fois qu’ils l’ont vue. Elle n’est pas revenue à l’école, et l’on a trouvé son corps plusieurs jours plus tard.

Ce décès a entraîné toute une série de mesures : par exemple, le gouvernement du Québec a interdit la vente de boissons maltées prémélangées contenant plus de 7 % d’alcool depuis n’importe quel endroit autre que les magasins de la SAQ, c.-à-d. la Société des alcools du Québec. Auparavant, les boissons en question étaient facilement accessibles dans les dépanneurs, là où les mesures de sécurité sont beaucoup moins rigoureuses que dans les débits de la SAQ.

En vertu de la motion adoptée cette semaine, le Comité de la santé mènera d’urgence une étude pour établir comment Santé Canada pourrait mieux réglementer les boissons à forte teneur en alcool, en caféine et en sucre. C’est là une situation où le Parlement espère agir rapidement; la Chambre s’attend à recevoir les recommandations du Comité d’ici juin 2018 au plus tard. Les députés qui appuient la motion estiment qu’il n’y a pas de temps à perdre.

Les distributeurs de ces boissons visent clairement les jeunes de sorte qu’à moins d’une réglementation, d’autres tragédies risquent de toute évidence de se produire. C’est pourquoi les néo‑démocrates ont écrit à la ministre de la Santé pour lui demander de limiter la teneur en alcool maximale autorisée de ces boissons, de réduire la taille des cannettes et d’apposer des étiquettes d’avertissement sur celles-ci au sujet des dangers qu’il y a à mélanger l’alcool, la caféine et le sucre.

Il semble que la volonté d’agir en ce sens soit présente. Parallèlement, au moment où le Comité de la santé adoptait la motion, Santé Canada a annoncé qu’il proposera la tenue de consultations pour apporter des changements au Règlement sur les aliments et drogues en y restreignant la quantité d’alcool autorisée dans les boissons énergisantes édulcorées. La proposition limitera la taille des contenants, la quantité de sucre et d’édulcorant artificiel mise dans les boissons et la teneur en alcool des contenants-portion non refermables.

Le père d’Athéna Gervais s’est rendu à Ottawa pour exhorter le Comité à agir, et il a parlé au nom de nombreux autres parents qui s’inquiètent de la popularité de ces boissons auprès des adolescents. Sa présence a renforcé l’idée que nous ne pouvons nous permettre d’attendre des années pour réglementer les produits dont les distributeurs visent de toute évidence les jeunes et qui contiennent suffisamment d’alcool pour causer de graves torts. La triste vérité est que toute cette suite d’événements résulte d’une tragédie qui aurait pu être évitée. Le Parlement fera son travail pour empêcher que ces boissons fassent aussi facilement d’autres victimes chez les jeunes.

 

Previous articleExperts call for transparency, oversight around how political parties mine data
Next article15cm Likely For Parts of the Area
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

1 COMMENT

  1. Wow you would think government would have better things to do than to save us from ourselves. When the sugary, alcohol drinks are hidden then what?

LEAVE A REPLY

Please enter your comment!
Please enter your name here