Time for Papal apology on Residential Schools

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Carol Hughes, MP
Carol Hughes, MP

In June of 2008, Canada, through then Prime Minister Stephen Harper, made a Statement of Apology to former students of Indian Residential Schools.  The apology led to the creation the Truth and Reconciliation Commission which reported in June of 2015 with 94 recommendations. Recommendation 58 from that report reads: “We call upon the Pope to issue an apology to survivors, their families, and communities for the Roman Catholic Church’s role in the spiritual, cultural, emotional, physical, and sexual abuse of First Nations, Inuit, and Métis children in Catholic-run residential schools.”  But in 2009, when Pope Benedict met with representatives of the Assembly of First Nations, he expressed sorrow over the Churches’ role without actually apologizing.  Now parliament has added its support to the recommendation by calling for the Pope to finally apologize.

In late April, New Democrats brought a motion calling for a Papal apology to the House of Commons. All parties spoke in support of the motion which was adopted on May 1st. It was drafted in response to the late March proclamation from Canadian Conference of Catholic Bishops that the Pope would not apologize for the Churches’ role in residential schools.  In doing so the Catholic Church stands alone and, unlike all the other Christian orders that have been involved in formal apologies and paid their share, the Catholic Church used a legal loophole to walk away from its obligation to make a $25 million payment.

For more than a century, the federal government’s church-run residential schools tried to assimilate Indigenous children. They were forced into schools where many were abused, not allowed to speak their languages or engage in their cultural practices. Almost two-thirds of the 130 schools were run by the Catholic Church.  While the church claims it is not responsible for the actions of any Diocese, there is evidence the Vatican was well aware of abuse that took place at these schools.

Over a period of more than a century, an estimated 150,000 indigenous children attended those schools, and the Truth and Reconciliation Commission estimates that at least 6,000 died. Some call this a calculated act of cultural genocide. It inflicted unimaginable long-term harm on the indigenous children who were forced to attend these schools, and created severe intergenerational trauma that indigenous communities and our country continue to confront.

The Church was entirely complicit with the government on residential schools.  OPP files uncovered clear lines of communication all the way to the Vatican that strips any pretense of this remaining at the Diocese level. The Church even had a practice called “bleeding the children” to feed the mother house. That practice took funds from the minimum monies that were given by the federal government to the residential schools, to pay for their amenities in the mother house of the church.

There is precedence for Papal apologies in Chile and Ireland. The survivors say that an apology would be a critical step towards reconciliation and healing.  When parliament gave the motion its overwhelming support Charlie Angus, the NDP MP who tabled the motion said, “There are days when Parliament rises above the partisan divisions to speak to the profound issues of our time.”  To do that is the challenge that Parliament has made to the Pope.

L’heure est venue pour le pape de présenter des excuses concernant les pensionnats autochtones

En juin 2008, Stephen Harper, qui était alors premier ministre du Canada, a présenté des excuses aux anciens élèves des pensionnats autochtones. Par suite de ces excuses, la Commission de vérité et réconciliation du Canada a été mise sur pied; elle a publié, en juin 2015, un rapport comportant 94 recommandations. La recommandation 58 du rapport est la suivante : « Nous demandons au pape de présenter, au nom de l’Église catholique romaine, des excuses aux survivants, à leurs familles ainsi qu’aux collectivités concernées pour les mauvais traitements sur les plans spirituel, culturel, émotionnel, physique et sexuel que les enfants des Premières Nations, des Inuits et des Métis ont subis dans les pensionnats dirigés par l’Église catholique. » Quand le pape Benoît a rencontré les représentants de l’Assemblée des Premières Nations en 2009, il a affirmé être chagriné par le rôle joué par l’Église, mais il n’a pas demandé pardon. Aujourd’hui, le Parlement appuie la recommandation de la Commission et demande au pape de présenter enfin des excuses.

À la fin d’avril, les néo-démocrates ont présenté à la Chambre des communes une motion exhortant le pape à présenter des excuses. Tous les partis ont appuyé la motion, qui a été adoptée le 1er mai. La motion a été présentée en réponse à la déclaration publiée à la fin de mars par la Conférence des évêques catholiques du Canada, selon laquelle le pape ne présenterait d’excuses au sujet du rôle de l’Église dans les pensionnats autochtones. L’Église catholique est la seule à refuser de reconnaître ses torts : tous les autres ordres chrétiens ont participé à la présentation d’excuses officielles et ont payé leur part. L’Église catholique, elle, s’est servie d’une échappatoire juridique pour éviter d’avoir à verser 25 millions de dollars.

Pendant plus d’un siècle, le système de pensionnats religieux du gouvernement fédéral a cherché à assimiler les enfants autochtones. Ils ont été forcés de fréquenter ces pensionnats où bon nombre d’entre eux ont été victimes de mauvais traitements. Ils n’avaient pas le droit d’y parler leur langue et ont dû mettre de côté leurs pratiques culturelles. Près des deux tiers des 130 pensionnats étaient gérés par l’Église catholique. Bien que l’Église affirme qu’elle n’est pas responsable des actes commis par ses diocèses, il existe des preuves qui démontrent que le Vatican savait très bien que des mauvais traitements étaient infligés aux élèves des pensionnats.

Pendant plus d’un siècle, environ 150 000 enfants autochtones ont fréquenté ces pensionnats : la Commission de vérité et réconciliation estime qu’au moins 6 000 d’entre eux y ont trouvé la mort. Certains ont dit que ce geste calculé de génocide culturel a causé des préjudices à long terme inimaginables aux enfants autochtones qui ont été forcés de fréquenter ces pensionnats et a causé de graves traumatismes intergénérationnels, auxquels les communautés autochtones et le pays tout entier se heurtent toujours.

L’Église s’est faite complice à part entière du gouvernement en ce qui concerne les pensionnats autochtones. Les dossiers de la Police provinciale de l’Ontario ont permis d’établir qu’il existait des voies de communication claires remontant jusqu’au Vatican : voilà qui dément les affirmations selon lesquelles tout cela est demeuré à l’échelle des diocèses. L’Église avait même mis en place une pratique qu’on appelait « saigner les enfants » pour nourrir la maison mère. En effet, elle prélevait une partie des maigres fonds que le gouvernement fédéral accordait aux pensionnats afin de payer les commodités dans la maison mère de l’Église.

Par le passé, le pape a présenté des excuses officielles au Chili et en Irlande. Les survivants affirment que de telles excuses constitueraient une étape cruciale vers la réconciliation et la guérison. Après avoir constaté que le Parlement accordait un soutien extraordinaire à la motion qu’il a proposée, Charlie Angus, député du NPD, a dit : « Il y a des jours où le Parlement s’élève au-dessus des divisions partisanes pour traiter des questions fondamentales de notre époque. » C’est exactement ce que le Parlement demande maintenant au pape de faire.

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Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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