International Women’s Day meant to challenge assumptions

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Every year on March 8th we celebrate International Women’s Day which has its roots in the suffragette movement at the turn of the 20th century, but continues to remind us that despite many victories, there is still a lot of work to do.  This year the theme of IWD is, about building a gender-balanced world where women are represented in equal proportion to men in every aspect of life, whether we are talking about women in leadership positions, in government, or even sports. To give women equal status helps ensure continued economic and social growth in Canada and around the world.

What is important to consider is that creating equal opportunities has nothing to do with the oppression of men. On the contrary, men play a key role in the promotion of gender-balance by helping to build inclusive organizations. This also goes to show that gender-balance is no longer a goal that can only be worked towards by women alone. Consider how we now expect businesses and governments to include gender-balance as a priority and not some general goal.  As we make progress, there are more examples of how stereotypes and biases against women in high-profile positions and traditional gender roles are being questioned and broken-down.

Although Canada has committed to promote the participation of women in politics, a recent article in L`Actualité reveals that we do not have the appropriate mechanism in place to monitor how certain policies impact men and women working for the government. This leads us to the question, how can we ensure that the different governmental organizations positively contribute to gender-balance? By enforcing existent programs that have been loosely implemented in the past and by continuing the dialogue around gender parity and the representation of women.

An example of the work that parliament can undertake to tackle inequality in our institutions was provided this week when New Democrats called for a fair and universal employment insurance program that does not discriminate against women. The reason it’s needed is because Employment Insurance eligibility criteria are flawed and sexist. They don’t take into consideration the fact that women are more likely to experience precarious employment which makes them ineligible for Employment Insurance. That helps explain how fifty percent of men are eligible for the program as compared to only thirty percent of women and offers a clear example of bias that must be addressed.

Despite raising awareness about and discussing gender-based issues, we must also strive for concrete implementation of the solutions we arrive at. That is why national and international women`s organizations and monitoring is so essential. They help us ensure we meet our goals, such as a true 50/50 parliament in Canada. Although this current federal parliament has the highest percentage of women in its history, we should resist the temptation of patting ourselves on the back and recognize that we can do even better and become true leaders for gender-balance in politics.

These are just a few reasons why it is important to mark International Women`s day.  It allows us to celebrate the progress women have made and the increasing visibility that women`s rights receive along with the voice it gives to those who were once marginalized.  There is wide-spread support for equality in Canada, but the road towards that is not always even or predictable.  By celebrating International Women’s Day, we recommit ourselves to the principles of equity and justice and remind ourselves of the challenges we need to address – together.

Journée internationale de la femme : Secouer les préjugés

Le 8 mars de chaque année, nous célébrons la Journée internationale de la femme, qui trouve ses racines dans le mouvement des suffragettes au tournant du 20e siècle. Malgré les nombreuses victoires, cette date nous rappelle qu’il reste encore bien du chemin à parcourir. Le thème de cette année porte sur la parité des sexes, soit la création d’un monde où les femmes sont représentées en proportion égale aux hommes à tous les égards, que ce soit dans les postes de direction, au gouvernement ou même dans les sports. Assurer l’égalité des femmes, c’est aussi contribuer à l’essor économique et à la croissance sociale au Canada et à l’échelle mondiale.

Il est important de souligner que l’égalité n’est pas synonyme d’oppression masculine. Au contraire, les hommes ont beaucoup à faire dans la promotion de la parité et dans la création d’organisations inclusives. C’est aussi dire que l’égalité des sexes n’est pas que l’affaire des femmes. De nos jours, l’égalité des sexes doit être une priorité pour les entreprises et les gouvernements, pas seulement un vague objectif. Les stéréotypes et les préjugés à l’égard des femmes dans les postes d’importance et les rôles traditionnels tombent un à un.

Bien que le Canada se soit engagé à promouvoir la participation des femmes en politique, un article paru récemment dans L’Actualité révèle que les mécanismes nécessaires font défaut pour comprendre comment certaines politiques influent sur les hommes et les femmes travaillant au gouvernement. La question suivante s’impose donc : « Comment veiller à ce que les organisations gouvernementales contribuent effectivement à l’égalité des sexes? » Il s’agit de mettre en œuvre les programmes qui, jusqu’ici, n’ont pas fait l’objet de démarches sérieuses, et de poursuivre le dialogue sur la parité et la représentation des femmes.

Cette semaine, les néo-démocrates ont réclamé l’adoption d’un régime d’assurance-emploi juste et universel qui n’est pas discriminatoire envers les femmes. C’est un exemple des mesures que peut prendre le Parlement pour s’attaquer à l’iniquité au sein de nos institutions. Les critères d’admissibilité à l’assurance-emploi sont effectivement boiteux et sexistes. Les femmes sont plus susceptibles d’occuper un emploi précaire ne donnant pas droit aux prestations, et c’est une réalité dont ne tient pas compte le régime en place. Cela explique en partie pourquoi 50 % des hommes y sont admissibles, contre 30 % seulement des femmes. C’est là un exemple manifeste de critères discriminatoires qu’il faut éliminer.

Sensibiliser les gens aux enjeux liés à la parité des sexes et alimenter le dialogue, c’est bien. Mais il faut aussi voir à appliquer concrètement les solutions choisies. C’est pourquoi il est primordial de pouvoir compter sur des organisations nationales et internationales de défense des femmes et de suivre les progrès réalisés à cet égard. C’est une façon de s’assurer que les objectifs sont atteints, comme celui d’un Parlement canadien véritablement paritaire. Bien que le Parlement fédéral n’ait jamais compté autant de femmes dans ses rangs, ce n’est pas le moment de relâcher la garde. Nous devons reconnaître qu’il y a encore du travail à faire et aspirer à devenir les porte-étendards de la parité homme-femme en politique.

Ce ne sont là que quelques raisons pour lesquelles il importe de souligner la Journée internationale de la femme. C’est l’occasion de célébrer le chemin parcouru, la visibilité accrue des droits des femmes et la voix que cette journée donne à celles qui étaient autrefois marginalisées. L’égalité est un enjeu qui reçoit bien des appuis au Canada, mais la voie à suivre est sinueuse et imprévisible. En célébrant la Journée internationale de la femme, nous nous engageons à respecter les principes de l’équité et de la justice, et nous reconnaissons les défis à surmonter… ensemble.

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Carol Hughes MP
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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