Unpacking the federal budget / Dénouement du budget fédéral

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The political theatre that overshadowed the delivery of the budget may have helped insulate the government from a more complete reaction to what has been described as an unfocussed attempt to shore up support without allocating enough resources to move important issues toward resolution.  Lost in the commotion was the fact that this is a disappointing budget for Canadians who need help right now to make ends meet.

For Northern Ontario there are few specifics but what jumps of the page is the tiny sum of $6 million allocated to our regional development agency, FedNor.  If the government were pulling back on investments through these agencies entirely it might not stick out, but the Atlantic and Northern agencies received $67 million and $95 million respectively.  It begs the question, does the government have a vision when it comes to developing Northern Ontario’s economy? What is welcome is the money set aside for forestry, but the details of that aren’t spelled out and it remains to be seen exactly how much Northern Ontario will see.

Underfunding is a common theme on issues that will make a difference to First Nations.  There is less money for Jordan’s Principle than what the experts deemed was necessary.  The money set aside for on-reserve water infrastructure the investment over the next five years doesn’t come anywhere near the $2.5 billion the Parliamentary Budget officer said was needed modernize and repair this critical infrastructure. There’s no new core funding for on-reserve primary and secondary education and no new funding for on-reserve housing, despite urgent needs and enormous backlogs for repair, construction, or mould detection and remediation.

Some of the headlines this week made it seem that seniors on the Guaranteed Income Supplement will be allowed to work without a financial penalty, but that isn’t entirely true.  The benchmark for claw-backs has gone up, but there will still be claw-backs and it doesn’t address the bigger problem which is that so many seniors are struggling in retirement.  The same can be said for the increase in GIS top up payments which could be as much as $80 a month. It’s a start, but the government could have done much better.  In the last campaign, New Democrats proposed an increase that would have lifted 200,000 seniors out of poverty with a more robust GIS. According to projections in the budget, the government’s increase will help about a quarter that number.

Infrastructure remains a priority for many Canadians and there is money in this budget that will not be parsed through the Infrastructure Bank, which is welcome news. A former assistant to the Parliamentary Budget Officer remains concerned however, that infrastructure spending has been relatively haphazard and mostly driven by political expediency.  He says the government still hasn’t created a national infrastructure program, or clearly defined why they are spending in any region or on specific projects.

Perhaps the biggest disappointment was that there was nothing to move us toward a universal publicly delivered pharmacare program in the budget.  Even Conservatives are agreeing with New Democrats that what was included in the budget will not deliver on pharmacare.  That money is only going to create an agency that will replace the current two agencies in approving drugs and their pricing.  Pharmacare has the potential to transform the lives of millions of Canadians who struggle to afford the medication they need.  What is clear from the budget, is that those who struggle will continue do so.


Dénouement du budget fédéral

Le théâtre politique qui a occulté l’exécution du budget a peut-être contribué à isoler le gouvernement d’une analyse plus approfondie qui semble plutôt comme une tentative pour attirer les électeurs sans vraiment investir suffisamment de ressources pour résoudre les enjeux importants. Le fait que ce budget soit décevant pour les Canadiens qui ont besoin d’aide maintenant pour joindre les deux bouts a été perdu dans le chahut.

Pour le Nord de l’Ontario, il y a peu de détails, mais ce qui saute aux yeux, ce sont les 6 millions de dollars alloués à notre agence de développement régional, FedNor, comparé aux agences de l’Atlantique et du Nord qui recevront respectivement 67 et 95 millions de dollars. La question qui se pose est de savoir si le gouvernement a une vision en ce qui concerne le développement de l’économie du Nord de l’Ontario. Par contre, ce qui est bienvenu, c’est l’argent que le gouvernement a réservé à la foresterie, mais les détails de cet argent ne sont pas précisés et il reste à voir exactement ce que le Nord de l’Ontario recevra de son côté.

Le sous-financement est un thème commun sur des questions qui feront la différence pour les Premières Nations. Les fonds alloués pour le principe de Jordan est inférieur à ce que les experts jugeaient nécessaire. L’argent prévu dans les cinq prochaines années pour l’infrastructure lié à l’approvisionnement en eau et au traitement des eaux usées dans les communautés autochtones est loin des 2,5 milliards de dollars qui, selon le directeur parlementaire du budget, étaient nécessaires pour moderniser et réparer cette infrastructure essentielle. Il n’y a pas de nouveau financement de base pour l’éducation (primaire et secondaire) pour ces communautés, ni de nouveau financement pour le logement, malgré les besoins urgents que ça soit pour la réparation, la construction, la détection des moisissures et la dépollution.

Certaines des manchettes de cette semaine laissaient penser que les personnes âgées bénéficiant du Supplément de revenu garanti (SRG) seraient autorisées à travailler sans pénalité financière, mais ce n’est pas tout à fait vrai. La référence en matière de récupération a augmenté, mais ces mesures existent quand même, et cela ne résout pas le problème plus grave qui est que tant de personnes âgées ont du mal à prendre leur retraite. On peut en dire autant de l’augmentation des paiements complémentaires du SRG, qui peut atteindre jusqu’à 80 dollars par mois. C’est un début, mais le gouvernement aurait pu faire beaucoup mieux. Lors de la dernière campagne électorale, les néo-démocrates avaient proposé une augmentation qui aurait permis à 200 000 personnes âgées de sortir de la pauvreté en améliorant le programme du SRG. Selon les prévisions budgétaires, l’augmentation du gouvernement aidera environ un quart de ce nombre.

L’infrastructure demeure une priorité pour de nombreux Canadiens et il y a des fonds dans ce budget qui ne seront pas analysés par la Banque de l’infrastructure du Canada, ce qui est une bonne nouvelle. Un ancien assistant du directeur parlementaire du budget reste toutefois préoccupé par le fait que les dépenses d’infrastructure ont été relativement aléatoires et principalement motivées par des considérations politiques. Il a ajouté que le gouvernement n’avait toujours pas créé de programme national d’infrastructure, ni clairement expliqué pourquoi il dépensait dans une région ou dans le cadre de projets spécifiques.

La plus grande déception était peut-être que rien qui nous incitait à adopter un programme d’assurance-médicaments publique et universelle dans le budget. Même les conservateurs sont d’accord avec les néo-démocrates que ce qui a été inclus dans le budget ne donnera pas les résultats escomptés en matière d’assurance-médicaments. L’argent que le gouvernement dit investir est décevant et ne ferait que créer une agence qui remplacera les deux agences actuelles en approuvant les médicaments et leurs prix. Un régime d’assurance-médicaments publique et universelle pourrait transformer la vie de millions de Canadiens qui ont du mal à se payer les médicaments dont ils ont besoin. Ce qui est clair dans ce budget – ceux qui ont du mal à joindre les deux bouts continueront à éprouver des difficultés.

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Carol Hughes MP
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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