Will free TV be the next to go?

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Changes to how Canadians receive over the air television may be in the cards just a few short years after the switch to digital signals were ushered in. Currently, a large chunk of rural and northern Canada access free TV under the terms of a deal between the Canadian Radio-television and Telecommunications Commission (CRTC) and the telecommunications company, Shaw Communications. Part of the deal requires Shaw to provide over the air service of free TV known as Local Television Satellite Solution (LTSS). This service, which allows large portions of Canada to access basic channels like CBC Television, is set to expire at the end of August.  Viewers in regions not serviced by Shaw should also be concerned if the CRTC allows this to go ahead since that will create permission for other providers to follow suite.

While Shaw says it has been “very proud” of the free television service LTSS, it also appears they are taking the first possible opportunity to abandon their obligations before negotiations for their next contract with CRTC have even started. Proof of that can be seen in how eager Shaw seemed to be announcing to the public they will soon be losing this service. But all of this will actually come into effect when, and only when, Shaw has negotiated their new deal with the CRTC.

That means people facing a loss of service will have to pay for a cable package or go without any TV service. But being able to access publicly funded television shouldn’t be a privilege only enjoyed by those who can afford it- it’s a right that should go to everyone. Part of the reason people pay taxes is so that we have these kinds of services. That’s why it doesn’t seem ludicrous to expect the government and their contractors hold up their end of the bargain.

This emerging issue has implications for problem areas that were created when analog TV signals were converted to digital. For many homes stuck in these dead zones, the LTSS provided by Shaw was the only way to access the public conversation that Canada was having over television waves.

For many, this will feel like just another instance of companies discontinuing services in rural Canada because it’s more convenient for them. It’s similar to the way Greyhound busses stopped servicing communities in the north, resulting in lost transportation opportunities across the region. That left people feeling stranded and unable to travel. Losing access to tv may leave them feeling isolated and uniformed.

Without a local TV option, people will naturally turn to the internet. But many of these same places still struggle to receive adequate services. In some cases, these are areas that may not have appropriate internet connectivity available for another decade or more. That’s too long for any area to be neglected for important services. It can impact or slow down access to information that can be important for people’s jobs, education, communication, or entertainment.

It’s clear that the people making the decisions that could cut off free television to rural Canada don’t understand the struggle to stay connected outside of major centres. Living in a city shouldn’t be a prerequisite to access the services our taxes support. More so, if the CRTC allows Shaw to walk away from these responsibilities, will that make it easier for other companies to do the same?


La télévision gratuite est-elle appelée à disparaître?

Des changements dans la façon dont les Canadiens reçoivent les émissions de télévision diffusées par ondes hertziennes risquent de se produire à peine quelques années après l’arrivée des signaux numériques. À l’heure actuelle, une grande partie du Canada rural et septentrional accède à la télévision en vertu d’une entente conclue entre le Conseil de la radiodiffusion et des télécommunications canadiennes (CRTC) et la société de télécommunications Shaw Communications. L’entente exige notamment que Shaw fournisse gratuitement la télévision diffusée par ondes hertziennes, laquelle est appelée « solution de télévision locale par satellite » (STLS). Cette entente, qui procure à de vastes parties du Canada l’accès aux chaînes de base telles que celles de la Télévision de Radio-Canada (CBC Television), est censée expirer à la fin d’août. Les téléspectateurs des régions non desservies par Shaw ont eux aussi tout lieu de s’inquiéter si le CRTC permet qu’il en soit ainsi, étant donné que cet état de choses autorisera d’autres fournisseurs à emboîter le pas à Shaw.

Shaw déclare qu’elle a été « très fière » de son service de télévision gratuit STLS, mais il semble aussi qu’elle saisisse la première occasion possible d’abandonner ses obligations avant même que la négociation de son prochain contrat avec le CRTC ait commencé. La preuve de cela est manifeste dans la façon dont Shaw a semblé annoncer au public qu’il perdra bientôt ce service. Cependant, tout cela n’entrera effectivement en vigueur que quand Shaw aura négocié sa nouvelle entente avec le CRTC, et pas avant.

Cela signifie que les personnes risquant de perdre le service devront acheter un abonnement au câble, ou se priver de tout service de télévision. Cependant, l’accès à la télévision financée par l’État ne devrait pas être un privilège réservé à ceux qui peuvent se le permettre : c’est un droit dont tout le monde devrait pouvoir profiter. Les contribuables paient leurs impôts en partie pour pouvoir bénéficier des services de ce genre. C’est pourquoi il ne semble pas ridicule de s’attendre à ce que le gouvernement et ses entrepreneurs respectent leurs engagements.

Ce problème émergent ne concerne même pas celui des zones qui ont été créées quand les signaux de télévision analogues ont été convertis en signaux numériques. Pour de nombreux foyers pris dans ces zones non couvertes par le numérique, la STLS fournie par Shaw était le seul moyen d’accéder à la conversation publique qui se tenait au Canada sur les ondes transmettant les signaux de télévision.

Pour beaucoup, ce sera tout simplement là un autre cas où des entreprises discontinuent des services dans le Canada rural parce que cela fait mieux leur affaire. Cette situation s’apparente à la façon dont Greyhound a cessé de desservir les collectivités du Nord, ce qui a privé toute la région d’un moyen de transport. La population a ainsi eu l’impression d’être laissée en rade et incapable de voyager : si elle perd l’accès à la télévision, elle risque de se sentir isolée et mal informée.

Faute d’avoir un accès à la télévision locale, les gens se tourneront naturellement vers Internet. Or, bon nombre de ces mêmes endroits ont encore du mal à recevoir des services Internet d’une qualité suffisante. Dans certains cas, ce sont des régions qui risquent de ne pas avoir une connectivité valable à Internet pendant au moins une autre décennie. Aucune région ne devrait être privée de services importants pendant aussi longtemps. Cet état de choses peut entraver ou ralentir l’accès à des renseignements peut-être importants pour les emplois, l’éducation, les communications ou les divertissements.

Il est clair que les personnes qui prennent les décisions risquant de priver le Canada rural de la télévision gratuite ne comprennent pas les difficultés qu’il y a à rester « branché » quand on vit en dehors des grands centres. Vivre en milieu urbain ne devrait pas être un préalable pour accéder aux services que nous payons par le biais de nos impôts. En outre, si le CRTC autorise Shaw à se départir de ces responsabilités, n’encouragera-t-il pas du même coup d’autres entreprises à faire de même?

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Carol Hughes MP
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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