Climate motion undone in less than a day

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Carol Hughes, MP
Carol Hughes, MP

Commons declaring a climate emergency in recognition of the extreme events that are challenging us more every year.  For proof of how much things have changed, consider the number of hundred-year floods taking place on the same bodies of water in the space of just a few years, the incredible power and duration of recent forest fires across the country, or the fact that Ottawa was hit with two separate tornado events in less than a year.  It’s no wonder that the House voted to declare a climate emergency.  Unfortunately, any momentum that might have occurred from the proclamation was thrown to the wind the very next day as the government gave the green light to expand the Trans Mountain Pipeline project.

But the climate motion was only meant to be window dressing and perhaps to insulate the government against the backlash they knew would be coming for their pipeline decision.  The danger is that in trying to find what they call a balance between the environment and development, they are damning any potential progress on reducing Green House Gas (GHG) emissions in favour of the potential for expanded oil production in northern Alberta.  It’s only potential because, even with additional capacity to move the oil to market, the bitumen extracted will remain too expensive when compared to a cheaper global supply that also costs less to refine.

That point has been missing from this debate for the most part. Right now, oil exports to Asia amount to a drop in the bucket.  The overwhelming majority of it is shipped to the US with Mexico picking up most of the remainder.  Whether China and other Asian markets will develop a need for expensive Canadian bitumen is very much a gamble.  If improvements in renewable and green energy options present themselves in the time it takes to expand pipeline capacity the project could become a multi-billion-dollar white elephant.  Not to mention the fact that the world is awash in cheap oil right now.

Additionally, the notion that expansion will proceed without opposition from First Nations is wishful thinking at best.  Immediately following the government’s announcements leaders from the Tsleil-Waututh Nation in British Columbia reacted by stating that consultation on the decision missed the mark.  The fact that the decision was made at the same time as the Senate was killing an NDP sponsored bill that would have enshrined the United Nations Declaration on the Rights of Indigenous Peoples into law is not lost in the debate either.

That bill failed due to delay tactics employed by Conservative Senators on the heels of their attempt to remove the teeth from government legislation intended to improve the Environmental Impact Assessment that big resource projects will be subject to.  It’s clear these Senators are taking their marching orders from Canada’s oil producers who have no interest in finding a path for Canada to reduce our GHG production – nor should they.  These companies have one job and that is to make money.  It’s up to the government to determine the regulatory framework they operate within and that is where the Senators are failing.  The fact that they are unelected and unaccountable makes it more difficult, if not impossible, for Canadians to register their dissatisfaction.  So how is that democracy?

At the end of the day, the climate motion was smoke and mirrors and Canada is on its way to significantly missing our GHG reduction targets again.  If there were no consequences to this it might be worth a laugh, but that’s not the case.  It’s easy to wonder what people who chose to further endanger us say to their children or grand children.  It’s their future that is being gambled away for another few years of unbridled oil production and that’s a real shame.

La motion sur le climat perd toute signification en moins d’un jour

La Chambre des communes a récemment adopté une motion déclarant l’urgence climatique tenant ainsi compte du fait que les phénomènes extrêmes sont de plus en plus nombreux chaque année. Des inondations ne devant se produire qu’une fois par siècle qui sont survenues sur les mêmes cours d’eau à quelques années d’intervalle seulement, l’intensité et la durée des feux de forêt qui ont ravagé différentes régions du pays dans les dernières années et le passage de deux tornades à Ottawa en moins d’un an sont autant de preuves de l’ampleur des changements survenus. Il n’est pas étonnant que la Chambre ait déclaré une urgence climatique. Malheureusement, tout espoir que cette déclaration mène concrètement à quelque chose s’est évanoui dès le lendemain lorsque le gouvernement a approuvé le projet d’expansion du pipeline Trans Mountain.

La motion sur l’urgence climatique n’était que de la poudre aux yeux, une façon peut-être pour le gouvernement de se prémunir contre les vives réactions négatives qu’il savait bien que sa décision sur le pipeline susciterait. En essayant de trouver ce qu’il appelle un équilibre entre l’environnement et l’exploitation des ressources, le gouvernement risque de favoriser la possibilité d’accroître la production de pétrole dans le Nord de l’Alberta au détriment d’une éventuelle réduction des gaz à effet de serre. On ne parle que d’une possibilité, car, même avec une capacité accrue d’acheminer le pétrole vers les marchés, le bitume extrait restera trop cher comparativement aux produits qui arrivent de l’étranger et qui coûtent également moins cher à raffiner.

De façon générale, ce point n’a pas été soulevé dans le débat. À l’heure actuelle, les exportations de pétrole vers l’Asie sont minimes. La majeure partie du pétrole exporté est destiné aux États-Unis et le reste va en grande partie au Mexique. On ne peut vraiment savoir si la Chine ou d’autres marchés d’Asie vont avoir besoin du coûteux bitume canadien. Si les possibilités s’améliorent du côté des énergies renouvelables et vertes d’ici à ce que l’expansion du pipeline soit menée à bien, ce projet de plusieurs milliards de dollars pourrait bien être tout à fait inutile. Cela, c’est sans parler du fait que le pétrole bon marché est loin de manquer dans le monde à l’heure actuelle.

Qui plus est, l’idée que l’expansion puisse se faire sans opposition de la part des Premières Nations est utopique c’est le moins qu’on puisse dire. Tout de suite après l’annonce faite par le gouvernement, les dirigeants de la Nation des Tsleil-Waututh de la Colombie-Britannique ont réagi en déclarant qu’on avait raté la cible en ce qui concerne les consultations liées à cette décision. Le fait que la décision a été prise alors que le Sénat s’efforçait de veiller à ce qu’un projet de loi parrainé par le NPD qui aurait inscrit dans la loi la Déclaration des Nations Unies sur les droits des peuples autochtones ne puisse aller plus loin n’a échappé à personne non plus.

Ce projet de loi n’a pu aboutir à cause des tactiques dilatoires employées par les sénateurs conservateurs juste après qu’ils aient tenté d’affaiblir le projet de loi du gouvernement visant à améliorer les évaluations environnementales auxquelles seront soumis les grands projets d’exploitation des ressources. C’est évident que ces sénateurs reçoivent leurs ordres des producteurs de pétrole du Canada qui, eux, ne sont pas intéressés à trouver un moyen de réduire les émissions de gaz à effet de serre du pays – et on comprend pourquoi. Ces entreprises n’ont qu’une seule mission : faire des profits. Il incombe au gouvernement d’établir le cadre réglementaire qu’elles doivent respecter et c’est là où les sénateurs ont failli à la tâche. Comme ces derniers ne sont pas élus et n’ont pas à rendre de comptes, il est plus difficile, voire impossible, pour les Canadiens de manifester leur mécontentement. Comment, alors, peut-on parler de démocratie?

En fin de compte, la motion sur le climat n’était qu’une illusion et le Canada va certainement encore rater ses cibles de réduction des gaz à effet de serre par une grande marge. Si celle-ci était sans conséquence, on pourrait peut-être en rire, mais ce n’est pas le cas. On se demande ce que les gens qui ont décidé de nous mettre davantage en danger disent à leurs enfants et à leurs petits-enfants. C’est l’avenir de ces générations qui est mis en jeu pour quelques années encore de production effrénée de pétrole. C’est vraiment dommage.

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Carol Hughes MP
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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