Lobbyist have the government’s ear | Les lobbyistes ont l’oreille du gouvernement

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Sometimes the workings of government aren’t as straightforward as we might like to think and on certain files it can become a question of whether the tail is the wagging dog, instead of the other way around.  While it’s easy to think that the most important consideration for any government would be the people they are elected to serve, that isn’t always the case as lobbyists do all they can to affect policy well before items ever find their way to parliament.

Telecommunications is one area that lobbyists have had an inequal influence on decision making to protect industry advantage.  Proof of that is in the numbers and the government has met with individuals and groups representing the sector 565 times since taking office. In that same time, Bell, Rogers and Telus have received close to $50 million in subsidies and more than $700 million in contracts from the government.  Not only are your telecom bills significant, but your tax dollars are helping these companies too. This is also a sector that hit $50 billion in revenues in 2018. Their lobbyists are clearly doing their job since it`s no secret that Canadians pay some of the highest cell phone rates in the world.

Despite New Democrats bringing that issue to parliament with a no-nonsense solution, the government voted down the proposal out of hand.  The NDP motion recognized that telecommunication services in Canada cost more than most other countries in the world, leaving far too many Canadians with unaffordable, inadequate, or no service at all.  It would have forced measures to make those services more affordable, including a price cap, abolishing data caps for broadband Internet, and mandating the creation of unlimited data plans at affordable rates for wireless services. In addition to that, the motion sought to put an end to unfair sales and services practices by introducing a Telecom Consumers’ Bill of Rights.  Most importantly it directed the Canadian Radio-television and Telecommunications Commission (CRTC) to reverse their rural and remote broadband implementation policy, which condemns underserviced areas to years of substandard broadband and wireless services.

But telecom isn’t the only sector where lobbyists undermine efforts to save Canadians money. The next big battleground will pit representatives of pharmaceutical and insurance companies against any pharmacare program that may be introduced in the coming years.  Those efforts are well under way and if the actions of the Health Minister are any indication, they are going swimmingly for those opposed to the idea. In May, the Minister gave the keynote address at an event sponsored by groups that stand to  lose the most if Ottawa delivers a comprehensive pharmacare regime for Canadians.

In both these cases, lobbyists are promoting the status quo which ends up costing people more, but there are other examples of how the influence of lobbyists carries too much weight for the government. The SNC-Lavalin scandal, the purchase of the Trans Mountain pipeline, and the $12 million grant to Loblaws to upgrade refrigerators are further proof of that.  Of those, the actions of SNC Lavalin are the easiest to connect the dots on since the special prosecution agreement they sought was introduced at their request.

Despite overtures to limit the impact of lobbyists in Ottawa, these influencers are still gaining unprecedented access to the government and affecting decisions.  While people are facing mounting costs and looking for relief that can be fostered by sound decision making from their government, lobbyists have shown time and again who really has the government`s ear.


Les lobbyistes ont l’oreille du gouvernement

Parfois, les rouages du gouvernement ne sont pas aussi limpides qu’on aimerait le croire. Dans certains dossiers, on en vient à se demander si c’est le monde à l’envers. Il peut sembler évident que la principale préoccupation d’un gouvernement élu est de servir la population. Or, ce n’est pas toujours le cas parce que les lobbyistes font tout ce qu’ils peuvent pour influencer les politiques bien avant que les sujets soient discutés au Parlement.

Le secteur des télécommunications est un bon exemple de l’influence inégalée que les lobbyistes exercent sur le processus décisionnel dans le but de protéger les intérêts de l’industrie. Les chiffres ne laissent aucun doute à ce sujet : depuis son arrivée au pouvoir, le gouvernement a rencontré 565 fois des particuliers et des groupes représentant le secteur. Parallèlement, Bell, Rogers et Telus ont obtenu près de 50 millions de dollars en subventions et plus de 700 millions de dollars en contrats du gouvernement. Non seulement les contribuables paient des factures de télécommunications salées, mais leurs impôts servent également à soutenir ces entreprises. C’est aussi un secteur qui a engrangé des recettes de 50 milliards de dollars en 2018. De toute évidence, les lobbyistes font un excellent travail : ce n’est un secret pour personne que les tarifs pour les services de téléphonie cellulaire au Canada sont parmi les plus élevés du monde.

Lorsque les néo-démocrates ont soulevé la question au Parlement et suggéré une solution logique, le gouvernement a rejeté la proposition du revers de la main. La motion du NPD reconnaissait que les services de télécommunications au Canada coûtent plus cher que dans la plupart des autres pays du monde, ce qui laisse beaucoup trop de Canadiens avec un service inabordable, inadéquat ou inexistant. Elle aurait exigé la prise de mesures pour rendre ces services plus abordables, notamment en instaurant un plafonnement des prix, en abolissant les plafonds de données pour l’Internet à large bande et en obligeant la création de forfaits de données illimitées à des tarifs abordables pour les services sans fil. De plus, la motion visait à éliminer les pratiques de vente et de services injustes au moyen d’une déclaration des droits des consommateurs de services de télécommunications. Surtout, elle demandait au Conseil de la radiodiffusion et des télécommunications canadiennes (CRTC) d’annuler sa politique de mise en œuvre des services à large bande dans les régions rurales et éloignées, qui condamne ces régions mal desservies à des années de services à large bande et sans fil inférieurs aux normes.

Cela dit, les télécommunications ne sont pas le seul secteur où les lobbyistes minent les efforts visant à permettre aux Canadiens d’économiser de l’argent. Les représentants des sociétés pharmaceutiques et des compagnies d’assurances livreront la prochaine grande bataille en réaction à tout régime d’assurance-médicaments qui pourrait être implanté dans les années à venir. Les discussions à ce sujet sont bien amorcées. À en juger par les actions de la ministre de la Santé, elles se déroulent à merveille pour les opposants à cette idée. En mai dernier, la ministre a prononcé le discours liminaire d’une activité commanditée par les groupes qui auraient le plus à perdre si Ottawa venait à offrir aux Canadiens un régime complet d’assurance-médicaments.

Dans les deux cas, les lobbyistes défendent le statu quo, ce qui se traduit par des coûts élevés pour la population. Il y a toutefois d’autres exemples de l’influence démesurée des lobbyistes sur le gouvernement. Le scandale de SNC-Lavalin, l’achat de l’oléoduc Trans Mountain et la subvention de 12 millions de dollars qui a été versée à Loblaws pour l’amélioration de ses réfrigérateurs en sont d’autres preuves. Parmi ces cas, ce sont les actions de SNC-Lavalin qui permettent le plus facilement de faire les rapprochements qui s’imposent : l’accord de suspension de poursuites, que la société défendait, a été introduit à sa demande.

Malgré les démarches pour limiter les effets des lobbyistes à Ottawa, ces influenceurs continuent de profiter d’un accès sans précédent au gouvernement et d’avoir une incidence sur les décisions. Pendant que les gens doivent composer avec des coûts à la hausse et demandent au gouvernement de prendre les décisions éclairées qui leur accorderaient un répit, les lobbyistes ont montré à maintes reprises qui a vraiment l’attention du gouvernement.

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Carol Hughes MP
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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