Latest coronavirus tests pandemic preparedness

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The COVID 19 strain of the coronavirus has ground down travel, trade, and significant parts of the economy while public health officials try to limit its spread around the globe.  In Canada, the Minister of Health has stated that the risk of infection remains low for individuals, but that hasn’t stopped speculation about the potential for a pandemic. That word alone sparks fear which only complicates matters. That’s why, in moments like these, it is critical for the government to be clear, measured, and accurate.   Anything less leads to panic which makes things worse.

Events like this can also illustrate the differences between governments and countries. South of the border, the American President has politicized COVID 19 rather than deliver a unifying message.  He has called it a Democratic (Party) hoax and said he doesn’t think it’s much of a threat.  Additionally, the spread of the virus is playing out in the shadow of budgetary cuts the President made to the Center for Disease Control.  Compare that to China, where the virus originates from.  That country has tightly controlled travel and gone so far as prohibiting people from going to work in their attempt to control the outbreak.

In Canada we are potentially better-prepared to meet the public health challenges and, thankfully, no parties have attempted to politicize the virus.  That could be due to other issues offering better opportunities for parties to attack the government on, but it may also be a product of the way we view health care. This doesn’t mean there isn’t room for improvement in how the government has dealt with COVID 19 to date, but it is an encouraging sign.

This week a top Canadian health official said that while the federal government works to stop the spread of the coronavirus, it’s also preparing a robust response plan in case containment fails.  This is significant since, even though the virus is not challenging us at a pandemic level, it does allow us to test our preparedness which leads to improvements in the system.  This will be critical if we do end up facing a different virus that meets the definition of a pandemic, such as the Spanish Influenza of 1918.

Up to now, the challenges have related to preparedness in real and practical term as well as battling misconceptions such as reports of discrimination levelled at Chinese-Canadians.   While masks and hand sanitizer fly off the shelves, people are being asked to focus on ways they can minimize the spread of this virus, and others.  One of the biggest challenges to that is the relative inability of low-waged workers to take time off when they are sick.  Despite official advice for sick individuals to stay home instead of exposing others to illness, many low-waged workers do not have paid sick days and can’t afford to miss a shift. These same individuals often face demands to show up at work despite any illness they are dealing with.  This intersection of public health policy and employment standards seems to favour the side of greater public risk which events like this illustrate.

Now, concern is mounting with outbreaks of coronavirus cases in Iran and Italy marking the first time that the new cases outside China exceeded those in China.  While Canadian public health officials and experts continue to see COVID 19 as a low risk to Canadians, concerned MPs are calling on the government to take all the appropriate measure to avoid an outbreak.  That includes screening, communication with Canadians, and international cooperation efforts such as those that will be needed to help Canadians stuck in Iran. That’s why you will see MPS calling on the government to consider the request made by Iranian Canadian Congress to provide consular services and repatriation.  It isn’t politicizing a challenging issue, but ensuring all concerns are heard – and hopefully addressed.

La récente éclosion de coronavirus met à l’épreuve notre état de préparation à une pandémie

Le virus COVID 19 de la famille du coronavirus a mis au ralentis les voyages, le commerce et d’importants secteurs économiques alors que les responsables de la santé publique tentent de limiter sa propagation à l’échelle planétaire. Au Canada, la ministre de la Santé a déclaré que le risque de contracter le virus demeure faible, ce qui n’a pas pour autant fait cesser les conjectures sur l’éventualité d’une pandémie. Le mot « pandémie » suffit à susciter la peur, ce qui ne fait que compliquer les choses. C’est pourquoi, dans des situations comme celle que nous vivons, il est primordial que le gouvernement soit clair, posé et donne l’heure juste, faute de quoi la panique ne fera qu’aggraver la situation.

Des situations comme celle‑là peuvent également témoigner des différences entre des gouvernements et des pays. Au Sud de la frontière, plutôt que d’envoyer un message rassembleur, le Président des États-Unis fait du COVID‑19 un enjeu politique. Le virus, qu’il qualifie d’une blague (du Parti) démocrate, ne pose pas une réelle menace. Et le virus se propage dans le sillage des compressions budgétaires effectuées par le Président dans le Center for Disease Control. Par comparaison, la Chine, d’où provient le virus, contrôle étroitement les déplacements et est même allée jusqu’à interdire aux gens de se rendre au travail dans le but d’enrayer la propagation.

Au Canada, nous sommes peut‑être mieux préparés pour surmonter les problèmes de santé publique et, heureusement, aucun parti ne tente de politiser le virus. Peut‑être est‑ce parce que d’autres problèmes offrent de meilleurs motifs pour attaquer le gouvernement. Mais peut‑être aussi est‑ce en raison de notre vision des soins de santé. Cela ne veut pas dire qu’il n’y a pas place à l’amélioration dans la façon dont nous avons géré la propagation du COVID‑19 jusqu’à maintenant, mais c’est un signe encourageant.

Cette semaine, un haut responsable canadien en santé a déclaré que le gouvernement ne ménage aucun effort pour enrayer la propagation du coronavirus, mais prépare également un solide plan d’intervention en cas d’échec des mesures pour contenir la transmission du virus. C’est important, car même si le virus n’a pas atteint le stade de pandémie, nous pouvons ainsi mettre à l’épreuve notre état de préparation à une pandémie et améliorer le système. C’est primordial que nous soyons prêts si nous devons faire face un jour à un virus différent qui répond à la définition d’une pandémie, comme celui de la grippe espagnole en 1918.

Jusqu’à maintenant, les difficultés consistent à se préparer réellement et concrètement et à combattre les préjugés qui donnent lieu aux actes de discrimination qui ont été rapportés envers les Canadiens d’origine chinoise. Alors que les masques et les désinfectants pour les mains disparaissent des tablettes, la population est invitée à se concentrer sur des façons de minimiser le risque de transmission du virus, notamment. Or, l’un des plus grands obstacles à cela, c’est l’incapacité relative des travailleurs à faible revenu de prendre des congés de maladie. Malgré le conseil officiel de rester à la maison lorsqu’on est malade pour ne pas infecter autrui, bon nombre de travailleurs à faible revenu n’ont pas droit à des jours de congés de maladie payés et ne peuvent se permettre de s’absenter du travail. Ces mêmes travailleurs subissent souvent des pressions pour se présenter au travail, même malades. Des situations comme celle‑là montrent que la conjugaison des politiques de santé publique et des normes d’emploi semble accroître les risques pour la population.

Maintenant, les inquiétudes sont de plus en plus vives depuis l’éclosion du coronavirus en Iran et en Italie, et que pour la première fois, les nouveaux cas hors de la Chine dépassent ceux de la Chine. Bien que les responsables et les experts canadiens de santé publique continuent de croire que les Canadiens ont peu de risque de contracter le COVID‑19, des députés inquiets exhortent le gouvernement à prendre les mesures qui s’imposent pour éviter une éclosion du virus telles que faire du dépistage, communiquer avec les Canadiens et déployer des efforts de coopération à l’échelle internationale comme ceux qui seront nécessaires pour aider les Canadiens retenus en Iran. C’est pour cette raison que des députés demanderont au gouvernement d’examiner la demande du Congrès irano‑canadien d’offrir des services consulaires aux Canadiens retenus en Iran et de les rapatrier. Il s’agit non pas de politiser une situation difficile, mais de veiller à ce que toutes les inquiétudes soient entendues – et, espérons‑le –, prises en compte.

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Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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