Northern internet woes magnified by pandemic

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internet speed

Now we have arrived at a point where we are leaning on this technology to maintain productivity.  Spotty and expensive internet service, which I have long argued is holding our region back from its true potential, is hampering our economic interests.  In the early days of the pandemic, the Prime Minister specifically addressed banks, calling on them to respond to their clients need in unparalleled times.  The same needs to be done for telecom companies.

To their credit, some big providers have temporarily adjusted their plans to reflect the needs of their customers during the pandemic. Unfortunately, these benefits have not been universal, largely bypassing rural and northern communities.  Of the big three, Bell has offered its customers the least.

When contacted about the issue, Bell indicates it simply doesn’t have the capacity to extend more data to customers in sparsely populated areas for fear of clogging the system.  At the same time, they are allowing customers to consume additional data and charging them for it.  In some instances, internet bills are larger than a mortgage payment, highlighting how ridiculously expensive this service is outside Canada’s major centres.  In addition to that, they are accepting new hub internet customers despite claims of limited capacity.

New Democrats see the issue as urgent and want to bring it to the Standing Committee on Industry, Science and Technology on an emergency basis. Since the internet has now been identified as an essential service it must be available to all at a reasonable rate and with appropriate speed. Also, it appears the government needs a more forceful nudge and the committee may be able to provide that.

Going forward, if the government is unable to move providers like Bell to expand their capacity in less populated regions, they must look for companies that will when they hold future bandwidth auctions.  This pandemic has tested our capacity on many fronts.  Some of the revelations have been surprising.  Expensive and sub-standard internet in rural and northern areas is not.  If the government is unwilling to champion this cause by way of marching orders for the sector, it should consider helping those customers who have little choice but to consume expensive data during these unprecedented times.


 

Les malheurs de l’internet du Nord amplifiés par une pandémie

Les services internet coûteux et de mauvaise qualité constituaient déjà un problème pour de nombreux habitants du Nord, mais à mesure que nous nous adaptons à la pandémie et qu’on nous demande de faire plus à distance, certains ménages découvrent que leur service ne peut pas répondre à la demande ou qu’ils sont puni par le prix une fois que leur limite de données est dépassée.  Le problème a atteint un point culminant et la seule façon de le résoudre est que le gouvernement le prescrive.

C’est évident que nous avons dû augmenter notre utilisation d’Internet alors qu’on doit rester chez pour applatir la courbe.  Que ce soit pour le divertissement, l’éducation ou le travail, le signal qui nous relie est devenu vital pour notre capacité à vivre nos journées.  Dans les grandes villes, de nombreux fournisseurs ont offerts à leurs clients des données supplémentaires en reconnaissance des exigences extraordinaires imposées aux ménages.  Ce n’est toutefois pas le cas de nombreuses communautés rurales et nordiques.

Dans ces regions rurales plusieurs sont´cofronté à des augmentations progressives et d’énormes surfacturations.  Lorsque le gouvernement offre ce genre de possibilités inégales pour des choses tel que les programmes sociaux, il finit par se trouver devant les tribunaux, mais les sensibilités du capitalisme de marché de l’ère pré-pandémique ont toujours pardonné aux grandes entreprises de télécommunications.  Le problème trouve son origine dans la domination d’un petit nombre d’entreprises dans les enchères du spectre qui fournissent la bande passante dans laquelle ces entreprises peuvent opérer.  La plupart de leurs efforts ont naturellement porté sur la fourniture de services dans les milieux urbains où il y a plus de population alors que leur retour sur leur investissement est maximal.  Les zones peu peuplées ont toujours été laissées pour compte dans ce scénario et les gouvernements successifs n’ont pas été en mesure de résoudre le problème, ou ils n’ont pas manifesté beaucoup d’intérêt à le faire.

Nous sommes maintenant arrivés à un point où nous comptons sur cette technologie pour maintenir la productivité.  Un service Internet irrégulier et coûteux, dont je dis depuis longtemps qu’il empêche notre région de réaliser son véritable potentiel, entrave nos intérêts économiques.  Dans les premiers jours de la pandémie, le Premier ministre s’est adressé spécifiquement aux banques, leur demandant de répondre aux besoins de leurs clients dans des délais sans précédent.  Il faut faire de même pour les entreprises de télécommunications.

À leur crédit, certains grands fournisseurs ont temporairement ajusté leurs plans pour refléter les besoins de leurs clients pendant la pandémie. Malheureusement, ces avantages n’ont pas été universels, contournant largement les communautés rurales et nordiques.  Parmi les trois grands, Bell est celui qui a le moins offert à ses clients.

Lorsqu’elle a été contactée à ce sujet, Bell a indiqué qu’elle n’avait tout simplement pas la capacité de fournir davantage de données aux clients des régions peu peuplées, de peur d’encombrer le système.  Mais, elle permet aux clients de consommer des données supplémentaires et les fait payer en gros pour cela.  Dans certains cas, les factures d’Internet sont plus élevées qu’un paiement hypothécaire, ce qui montre à quel point ce service est ridiculement cher en dehors des grands centres.  En outre, ils acceptent de nouveaux clients pour les stations Internet Turbo, malgré des prétentions de capacité limitée.

Les néo-démocrates considèrent que la question est urgente et veulent que le Comité permanent de l’industrie, des sciences et de la technologie l’étudie immédiatement. Puisque l’Internet a maintenant finalement été identifié comme un service essentiel, il doit être disponible pour tous à un taux raisonnable et à une vitesse appropriée. De plus, il semble que le gouvernement ait besoin d’un coup de pouce plus fort et le comité pourrait être en mesure de le lui fournir.

À l’avenir, si le gouvernement n’est pas en mesure d’inciter les fournisseurs tel que Bell à étendre leur capacité dans les régions moins peuplées, il doit chercher des entreprises qui le feront lors des futures enchères de bande passante.  Cette pandémie a mis à l’épreuve notre capacité sur de nombreux fronts.  Certaines des révélations ont été surprenantes.  L’internet coûteux et de mauvaise qualité dans les zones rurales et nordiques ne l’est pas.  Si le gouvernement n’est pas disposé à défendre cette cause par le biais de commandes de marche pour le secteur, il devrait envisager d’aider les clients qui n’ont guère d’autre choix que de consommer des données coûteuses en ces temps sans précédent.

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Carol Hughes MP
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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