Better outcomes across the board with people-first approach

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The House of Commons was busy this week (July 20th) in part due to an arrangement New Democrats negotiated earlier in the summer to ensure sittings over the traditional break period.  The deal was struck so that MPs would be able to debate special measures needed to address the pandemic throughout the summer months instead of waiting until late September when the parliamentary calendar would have brought parliament back.  With concessions gained on the legislation the government brought forward this week, the wrangling has already proven to be worth the effort.

The bill addresses a number of measures that will help us work through our challenges, but none was more anticipated and welcome than the monetary help for more disabled Canadians.  While the assistance was announced long ago, the government’s initial offering was too limited in scope and buried inside legislation that couldn’t work its way through parliament.  That meant those who live with disabilities were asked to wait longer to learn when they would receive their help.

New Democrats were upset with the government’s first draft because it needed to be expanded to reach more people in need. This is similar to the issues we had with the proposal to slightly adjust Employment Insurance, which was the government’s initial attempt to address those who had lost their jobs or the ability to perform them when the pandemic struck.  We suggested a payment that met need and would allow people to be able to shelter in place which led to the creation of the Canada Emergency Response Benefit, which most people know as the CERB.  The same scenario played out with the Canada Emergency Wage Subsidy (CEWS) which was initially pegged at a woefully inadequate 10% which we negotiated to the 80% mark.

It’s easy to see where the government’s focus has been throughout the pandemic and it clearly isn’t on the ‘little guy’.  While disabled Canadians were forced to wait for 60 days until the government relented and expanded the scope of those who will receive the one-time $600 payment, banks were given help in four days.  During the 60-day period the government also attempted to pad the pockets of their friends at the WE charity to the tune of $43 million so they could administer a $900 million program for student volunteers that didn’t even match minimum wage requirements in any province.  While the money has been there for their friends, it has been difficult to secure for those who need it most.

Now, the benefit will flow to more people than it would have instead of by-passing 60% of Canada’s disabled population.  The initial proposal only offered the payment to those who were eligible for the Disability Tax Credit, it will now also include those who collect Canada Pension Plan Disability (CPPD) benefits as well as individuals receiving Veterans Disability Pensions.  If you’re asking why this took 60 days to arrive at, so are we.

Other measures in the legislation will remove the overly punitive approach to those who received the CERB in error, which the NDP had insisted on as well as our request the CEWS be extended with more flexibility built into the program to ensure as many businesses as possible will be able to survive the pandemic.  This is in stark contrast to other parties who demanded committee sittings so their MPs could receive more time criticizing the government in the media.  The difference in approach is stark.

Every step of the way, the government has been forced to focus on those in need.  Whether it is the CERB, CEWS or help for those with disabilities, our work has brought significant improvements to the tepid approach the government has taken.

De meilleurs résultats sur toute la ligne quand on met la priorité sur les gens

La Chambre des communes a été très occupée cette semaine (20 juillet), en partie en raison de l’arrangement négocié par les néo-démocrates plus tôt cet été voulant que la Chambre siège pendant la période de relâche traditionnelle. On a conclu cet accord afin que les députés puissent débattre durant l’été des mesures spéciales nécessaires pour faire face à la pandémie, au lieu d’attendre la reprise des travaux parlementaires à la fin du mois de septembre. Les concessions que nous avons obtenues sur le projet de loi que le gouvernement a présenté cette semaine prouvent déjà que le jeu en valait la chandelle.

Le projet de loi comporte un certain nombre de mesures qui nous aideront à surmonter nos difficultés, mais nulle n’était plus attendue et mieux accueillie que l’aide financière accordée à un plus grand nombre de Canadiens handicapés. Bien que l’annonce d’une telle aide remonte à longtemps, l’offre initiale du gouvernement avait une portée trop limitée et elle était enfouie dans un projet de loi que les partis d’opposition ne pouvaient pas appuyer. Cela signifie que les personnes handicapées ont dû attendre plus longtemps avant de savoir quand elles recevraient leur aide.

Les néo-démocrates étaient mécontents de la première version du projet du gouvernement parce qu’il fallait que la portée en soit élargie pour venir en aide à davantage de personnes dans le besoin. Cela est analogue aux objections que nous avions quant à la proposition d’ajuster légèrement l’assurance‑emploi, qui était la première tentative du gouvernement d’aider les personnes qui avaient perdu leur emploi ou la capacité de l’exercer lorsque la pandémie a frappé. Nous avions alors proposé un paiement qui permettrait aux gens de subvenir à leurs besoins, ce qui a conduit à la création de la Prestation canadienne d’urgence (PCU). Le scénario s’est reproduit avec la Subvention salariale d’urgence du Canada (SSUC), qui avait été initialement fixée au taux ridicule de 10 % et que nous avons négocié jusqu’à 80 %.

Il est facile de voir où le gouvernement a concentré son attention tout au long de la pandémie, et ce n’est manifestement pas sur les simples citoyens. Si les Canadiens handicapés ont dû patienter 60 jours avant que le gouvernement cède et accepte d’élargir la portée de son programme pour englober les personnes qui recevront le paiement unique de 600 dollars, les banques, elles, n’ont attendu que quatre jours. Pendant ces mêmes 60 jours, le gouvernement a également tenté de remplir les poches de ses amis de l’organisme de charité UNIS à hauteur de 43 millions de dollars, leur confiant l’administration d’un programme de 900 millions de dollars visant les étudiants bénévoles et qui ne correspondait aux exigences du salaire minimal d’aucune province. L’argent était là pour leurs amis, mais il a été difficile d’en obtenir pour ceux qui en ont le plus besoin.

Dorénavant, les prestations seront versées à un plus grand nombre de personnes qu’elles ne l’auraient été, au lieu de faire fi de 60 % de la population handicapée du Canada. Si la proposition initiale n’offrait le paiement qu’à ceux qui étaient admissibles au crédit d’impôt pour personne handicapée, elle inclut désormais également les personnes qui perçoivent des prestations d’invalidité du Régime de pensions du Canada (RPC), ainsi que les personnes qui reçoivent une pension d’invalidité d’ancien combattant. Si vous vous demandez pourquoi il a fallu 60 jours pour en arriver là, nous sommes aussi perplexes que vous.

D’autres mesures législatives supprimeront l’approche trop punitive à l’égard de ceux qui ont reçu la PCU par erreur, ce sur quoi le NPD avait insisté, et, à notre demande également, la SSUC aura une grande souplesse afin que le plus grand nombre possible d’entreprises puissent survivre à la pandémie. Cela nous distingue radicalement des autres partis qui ont exigé que les comités siègent simplement pour que leurs députés puissent disposer de plus de temps pour critiquer le gouvernement dans les médias. La différence d’approche est marquée.

À toutes les étapes, nous avons forcé le gouvernement à se concentrer sur les personnes dans le besoin. Que ce soit la PCU, la SSUC ou l’aide aux personnes handicapées, notre travail a amélioré considérablement l’approche nonchalante adoptée par le gouvernement.

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Carol Hughes MP
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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