The scourge of plastic waste

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Plastic is everywhere in our lives.  From the straws in our drinks to the fibres that make our clothes stretch, plastic has permeated so many products that it has become a huge environmental problem.   It’s in our landfill, the oceans, and has even entered our food chain.   Adding to the problem is the fact that plastic takes so long to break down that garbage we create today could still be around in a thousand years.  What’s clear, is that we don’t have the luxury of time to address the problem.

A recent report from Oceana Canada, Drowning in Plastic: Ending Canada’s contribution to the global plastic disaster, paints a clear picture of the challenge we face in order to tame our plastic addiction.  Among the items in the report is the astonishing fact that about 70 per cent of the plastic we consume is thrown in the trash. Of that, half is from single-use packaging. These are items like straws, plastic forks, and all the clear wrapping we use to contain items from produce to clothing.

This is where the government has chosen to dip its toes in the water, announcing in the throne speech they would regulate single-use plastic.  This week they named six single-use plastic items that aren’t easily recycled and already have better alternatives that will be the first to go under Canada’s new restrictions on plastics. On the list are plastic straws, stir sticks, carry-out bags, cutlery, Styrofoam dishes and takeout containers and six-pack rings for cans and bottles.

While it’s a start, there is much more the government can do to change how plastics are used and disposed of.  New Democrats have been proposing that any company relying on plastics should be responsible for the entire lifecycle of their plastics products and packaging.  This is for plastics beyond single use, which we have called for a ban on.  While the six items announced by the government are a start, we have a long way to go to achieve the goal of zero-waste.

One of the challenges in moving towards a zero-waste goal is that municipalities tend to control the flow of garbage and recycling programs.  Although that arrangement makes sense on a number of levels, it also makes it difficult to promote solutions such as better recycling across the nation.  It’s clear that without a strong investment from the government, little will change since most municipalities operate within tight budgets. This is why New Democrats have also proposed helping municipalities improve their waste management and recycling programs.

The importance of improving recycling was made clear in the Oceana Canada report which showed over 87% of the plastics we think are being recycled are winding up in landfills.  For those who faithfully sort their waste and recycle, this is disheartening news.  The need for leadership is obvious, but the problem doesn’t end at our border.

In addition to our domestic challenges, Canada has exported almost four million tonnes of plastic waste over the last 30 years.  That just adds to the urgency to develop solutions that will dramatically reduce the amount of plastic finding its way into landfills and waterways.  Making producers responsible for their plastics right through to actual recycling would help globally and domestically.

It has been five years since parliament passed a New Democrat motion banning micro-beads in personal products.  That successfully led to a phase out of these plastics which had worked their way into our water supply.  In the meantime, we have learned the severity of the problem from a global perspective all the way down to the local challenges.  The time for bold action is clearly upon us, but the government has taken baby steps.

Le fléau des déchets de plastique

Nous sommes entourés de plastique. Des pailles que nous utilisons pour boire jusque dans les fibres que nous employons pour donner de l’élasticité à nos vêtements, le plastique est si omniprésent qu’il est devenu un énorme problème pour l’environnement. Il se retrouve dans les sites d’enfouissement, dans les océans, et même dans notre chaîne alimentaire. Le temps qu’il met à se décomposer aggrave le problème : les déchets de plastique que nous créons aujourd’hui existeront peut-être encore dans mille ans. De toute évidence, nous ne pouvons pas attendre que la situation se détériore avant d’y apporter une solution.

Dans son nouveau rapport intitulé Noyés dans le plastique : le Canada doit cesser d’alimenter le désastre mondial du plastique, Oceana Canada explique nettement les défis que nous devons surmonter pour nous affranchir de notre dépendance au plastique. Le rapport révèle un fait stupéfiant : environ 70 % du plastique que nous consommons est jeté, et la moitié de ce plastique provient d’objets à usage unique comme les pailles, les fourchettes et tous les emballages transparents qui recouvrent nos produits, de la nourriture aux vêtements.

C’est sur ce front que le gouvernement a décidé de s’aventurer légèrement : dans son discours du Trône, il a annoncé qu’il interdirait le plastique à usage unique. Cette semaine, il a énuméré les six premiers objets de plastique qui seront visés par cette interdiction, tous des objets qui ne se recyclent pas facilement et qui peuvent déjà être remplacés par des objets plus sains pour l’environnement : les pailles, les bâtonnets à mélanger, les sacs en plastique, les ustensiles de plastique, les assiettes et contenants de mousse de polystyrène et les porte-canettes.

C’est un bon début, mais le gouvernement peut faire bien davantage pour changer les habitudes en matière d’utilisation et d’élimination du plastique. Les néo-démocrates ont aussi proposé que les entreprises dont les activités sont axées sur le plastique soient tenues responsables du cycle de vie complet de leurs produits et emballages de plastique. Cette mesure irait plus loin que l’interdiction du plastique à usage unique que nous avons demandé.

Nous avons encore beaucoup à faire pour atteindre l’objectif de zéro déchet de plastique. Un obstacle est le fait que la gestion du recyclage et des déchets se fait généralement à l’échelle municipale. C’est un arrangement qui a du sens à plusieurs points de vue, mais qui complique aussi la promotion de solutions comme l’amélioration du recyclage dans l’ensemble du pays. Manifestement, un investissement majeur de la part du gouvernement est nécessaire pour faire bouger les choses, puisque la plupart des municipalités ont un budget serré. C’est pourquoi les néo-démocrates ont aussi proposé d’aider les municipalités à améliorer leurs programmes de recyclage et de gestion des déchets.

Dans son rapport, Oceana Canada montre bien l’importance d’améliorer le recyclage en précisant que plus de 87 % du plastique que nous croyons être recyclé aboutit dans les décharges. Ce chiffre est démoralisant pour les personnes qui séparent scrupuleusement les objets recyclables de leurs déchets. À l’évidence, nous avons besoin d’un chef de file.

Le problème ne se limite pas au Canada. Au cours des 30 dernières années, le pays a exporté près de quatre millions de tonnes de déchets de plastique. La situation n’est qu’une autre des raisons pour lesquelles il faut trouver de toute urgence des solutions qui diminueront considérablement la quantité de plastique dans les sites d’enfouissement et les cours d’eau. Donner aux entreprises la responsabilité de gérer le plastique qu’elles produisent jusqu’à ce qu’il soit recyclé serait une mesure utile pour le Canada et le reste du monde.

Il y a maintenant cinq ans que le Parlement a adopté une motion néo-démocrate visant à faire interdire l’utilisation des microbilles dans les produits de soins personnels, ce qui nous a permis d’éliminer progressivement ces produits de plastique de nos sources d’approvisionnement en eau. Pendant ce temps, nous avons pu mesurer l’ampleur du problème dans le monde et à l’échelle locale. Le temps est manifestement venu de prendre des mesures énergiques, mais le gouvernement ne fait que de timides avancées.

 

 

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Carol Hughes MP
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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