Work left undone stands in the way of reconciliation

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Parliament recently held an emergency debate on the violence directed towards the Sipekne’katik First Nation and Indigenous Fishing Rights.   Days later the community of Neskantaga First Nation, which has operated under a boil water advisory for 25 years, was evacuated when all water was cut off due to an oily substance coming through the pipes.  In both instances, federal governments have allowed issues to simmer for decades instead of rolling up their sleeves and getting down to work. As with most items delayed, the costs only mount as time passes.

The do-nothing approach rarely works and hasn’t in either of these situations.  In 1999 the Supreme Court ruled that Mi’kmaq fisherman Donald Marshall, who had been charged with catching and selling eels, held a treaty right to fish, hunt, and gather in pursuit of a moderate livelihood.  21 years later those rights are at the centre of a dangerous dispute about lobster fishing in St. Mary’s Bay.

While the Indigenous lobster fishery is new to the area, it isn’t particularly robust.  There are a handful of boats as compared to the non-native and commercial lobster fishers who account for over 99% of the fleet.  Indigenous boats took to the water this year out of frustration with Department of Fisheries officials who took 18 years just to begin negotiations on what a regulated moderate livelihood fishery would be.  That initial delay was compounded by a lack of action by the government in the years that followed.

Those are lost years for everyone and the frustrations that boiled over in early October are a direct result of government reticence to be involved in the process.  Involvement in this case should also have defined a role for non-native fishers.  Instead of leaving them to work it out for themselves – which did not go well at all – the government could have engaged with them to help frame regulations that allow all parties involved to benefit from a fishery that is focussed on sustainability.  This is not to excuse the actions of those who attacked Indigenous fishers and their property, only to suggest the path to a functional relationship was never fostered by the regulatory and senior partner, the government.

Now that we have arrived at an avoidable crisis point, New Democrats are calling on the federal government to clarify who is responsible for keeping fishers safe on the water before more violence happens. We are also calling for an agreement with Mi’kmaq communities to determine what a “moderate livelihood” means and enable DFO to protect the inherent rights of Mi’kmaq fishers.  Without safeguards and knowledge, the issue will become worse.

That’s what has happened with the water system for the Neskantaga First Nation.  Twenty-five years is a long wait time to address a boil water advisory.  It’s no surprise the situation became worse.  What’s sad is that the problem continues to fester despite the Prime Ministers’ promise to fix First Nation’s drinking water issues by March of 2021.  While the pandemic might explain a small adjustment to the timeline, it’s clear the target won’t be met for other reasons.

It’s certain that situations like we are witnessing in Neskantaga would never be allowed to happen in Toronto or Vancouver. Yet, a generation of children in First Nations communities had to grow up without clean water thanks to the negligence of government. These are disheartening developments for those who hope for progress in the relation between Canada and Indigenous communities. They breed disillusion and stand in the way of reconciliation.

Le travail qui reste inachevé fait obstacle à la réconciliation

Le Parlement a récemment tenu un débat d’urgence sur les actes de violence commis à l’égard de la Première Nation de Sipekne’katik et sur les droits de pêche des Autochtones. Quelques jours plus tard, la Première Nation de Neskantaga, qui se voit imposer un avis d’ébullition de l’eau depuis 25 ans, a été évacuée alors que son approvisionnement en eau était entièrement coupé en raison d’une substance huileuse provenant des tuyaux. Dans les deux cas, le gouvernement fédéral a laissé les situations s’envenimer pendant des décennies plutôt que de se retrousser les manches et de se mettre au travail. Comme avec la plupart des choses que l’on néglige, le prix à payer ne fait qu’augmenter avec le temps.

Le statu quo fonctionne rarement, et cette situation ne fait pas exception. En 1999, la Cour suprême a déclaré que le pêcheur mi’kmaq Donald Marshall, accusé d’avoir attrapé et vendu des anguilles, jouissait d’un droit issu de traités l’autorisant à pratiquer la pêche, la chasse et la cueillette afin de s’assurer d’un mode de subsistance convenable. Même si 21 années se sont écoulées depuis, ces droits se retrouvent aujourd’hui encore au cœur d’un dangereux litige concernant la pêche au homard dans la baie de la St. Mary’s.

Bien que la pêche autochtone au homard soit nouvelle dans cette région, elle n’est pas fortement implantée. Elle consiste en une poignée de bateaux, comparativement aux pêcheurs de homard commerciaux non autochtones qui comptent pour 99 % de la flotte. Les bateaux autochtones ont été mis à l’eau cette année par des pêcheurs exaspérés par l’inaction des représentants du ministère des Pêches, lesquels ont mis 18 ans pour seulement amorcer les négociations sur la définition d’une pêche de subsistance modérée réglementée. Ce délai initial a été aggravé par l’inaction du gouvernement au cours des années qui ont suivi.

Ces années sont perdues pour tout le monde et les frustrations qui ont causé les débordements du début du mois d’octobre sont le résultat direct de la réticence du gouvernement à prendre part au processus. Une participation dans ce cas aurait consisté à définir un rôle pour les pêcheurs non autochtones. Plutôt que de les laisser à eux-mêmes pour régler la situation – ce qui s’est très mal passé – le gouvernement aurait pu travailler avec eux pour les aider à établir une réglementation permettant à toutes les parties concernées de tirer parti d’une pêche axée sur la durabilité. Cela n’excuse en rien les gestes de ceux qui ont attaqué les pêcheurs autochtones et leurs biens. Je constate seulement que la voie vers une relation fonctionnelle n’a jamais été encouragée par le principal partenaire responsable de la réglementation, c’est-à-dire le gouvernement.

Maintenant que nous en sommes arrivés à l’étape d’une crise évitable, les néo-démocrates demandent au gouvernement fédéral de déterminer clairement qui est responsable d’assurer la sécurité des pêcheurs sur l’eau avant que d’autres gestes de violence ne soient commis. Nous demandons également une entente avec les communautés mi’kmaq pour déterminer ce qui constitue un « moyen de subsistance convenable », et que l’on permette au ministère des Pêches et des Océans de protéger les droits fondamentaux des pêcheurs mi’kmaq. Sans mesures de protection et sans connaissances, le problème va s’aggraver.

C’est ce qui s’est produit avec le réseau d’alimentation en eau de la Première Nation de Neskantaga. Vingt-cinq ans, c’est une longue période d’attente pour s’attaquer à la cause d’un avis d’ébullition de l’eau. Il n’est pas surprenant que la situation se soit aggravée. Le plus triste, c’est que la situation continue de s’envenimer malgré la promesse du premier ministre de corriger les problèmes d’eau potable des Premières Nations avant le mois de mars 2021. Même si la pandémie peut expliquer un léger retard, il est clair que la date cible ne sera pas atteinte pour d’autres raisons.

Il est certain que des situations comme celle dont nous sommes témoins à Neskantaga n’auraient jamais été tolérées à Toronto ou à Vancouver. Et pourtant, c’est toute une génération d’enfants des communautés de Premières Nations qui a dû grandir sans accès à l’eau potable, et cela, en raison de la négligence du gouvernement. Ces situations sont démoralisantes pour ceux qui espèrent voir la relation progresser entre le Canada et les communautés autochtones. Elles sont une source de désillusion et font obstacle à la réconciliation.

 

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Carol Hughes MP
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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