Student loan motion highlights how parliament can work

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It took about a minute of the House of Commons time this week to adopt a motion that will extend the moratorium on repaying student loans from October 1, 2020 to May 31, 2021. While that may not seem like a monumental achievement, it’s moments like these, more so than grand-standing and theatrics that have brought about change.  The unfortunate thing about these instances is that few people witness or even hear about them.  That might explain, in part, why parliament is seen as more dysfunctional than it may actually be.

The motion that will help those with student debt was brought forward by a New Democrat MP at the end of an average Question Period.  As she sought unanimous consent, there were no swipes taken at the government, despite the fact that they had dropped the ball if they intended to extend the moratorium themselves.  The tone was business-like which made it easy for MPs to work together and pass it.

There is little doubt the relief was required. With COVID-19 rates skyrocketing, the stress on young people and recent graduates is incredible. They lost their summer employment. They have few job options and those available are often low paying and put them at risk for COVID-19.  To make matters worse, the government bungled a program that was intended to direct a billion dollars toward students.  While the WE scandal was a black eye for the government, the students who would have been helped by the program were the ones who found themselves hung out to dry.

Even before the pandemic, the average student with debt owed $27,000 at the end of an undergraduate degree and a student who has to borrow to pay for their education will end up paying over $10,000 more than a student who is lucky enough to be able to graduate without taking on debt. Add to that a recent report from Abacus Data showing that young people in Canada have been among the hardest hit by COVID-19 and have had to make fundamental shifts in their education, employment, and financial situations and the need to help becomes obvious.  According to the report, over half of youth aged 15-30 have experienced an impact on their financial situation due to the pandemic.

Ultimately, student loans are a big part of the problem that young people can experience.  This is why New Democrats propose moving away from loans and significantly increasing access to non-repayable Canada Student Grants. A change like that would help make sure that young people can start out in life without a crushing debt burden.

If our goal is for every Canadian to have access to quality post-secondary education, regardless of their income this also means working with the provinces and territories to cap and reduce tuition fees and building towards making post-secondary education part of our public education system so kids can go from kindergarten to a career without the barrier of cost. This is an important goal and we believe that with the right leadership and political will, we can get there.

Meanwhile, don’t forget that parliament can work.  This isn’t the first item that the government has fine-tuned their programs based on suggestions from New Democrats and likely won’t be the last.  That doesn’t mean an end to partisanship or some of the fireworks the Commons are known for, but in a challenging time it is somewhat reassuring that parliament can buckle down and get results for Canadians.

Une motion sur les prêts étudiants montre met en lumière le fonctionnement du Parlement

Il a fallu environ une minute à la Chambre des communes cette semaine pour adopter une motion qui va prolonger le moratoire sur le remboursement des prêts étudiants du 1er octobre 2020 au 31 mai 2021. La chose peut sembler très peu spectaculaire, mais ce sont de moments comme ceux-ci, beaucoup plus que des effets de manches et des envolées oratoires, que viennent les véritables changements. Malheureusement, bien peu de gens en sont témoins ou en entendent parler, ce qui pourrait expliquer, en partie, pourquoi on considère le Parlement plus dysfonctionnel qu’il n’y paraît.

 

La motion destinée à venir en aide aux Canadiens aux prises avec une dette étudiante a été présentée par une députée néo-démocrate à la fin d’une période des questions sans histoire. Comme elle visait un consentement unanime, il n’y a pas eu de diatribe contre le gouvernement, qui s’est pourtant peut-être traîné les pieds s’il avait l’intention de prolonger le moratoire lui-même. Le ton adopté était tout à fait convivial, ce qui a facilité la collaboration entre députés et l’adoption de la motion.

Sans aucun doute, la mesure était nécessaire. À cause de la COVID-19, les jeunes et les nouveaux diplômés subissent un stress incroyable. Ils ont perdu leurs emplois d’été. Les quelques boulots qui leur restent sont souvent mal rémunérés et les exposent au risque de contracter la maladie. Pire encore, le gouvernement a bousillé un programme qui devait permettre de leur diriger un milliard de dollars. Le scandale UNIS s’est avéré une tache pour le gouvernement, mais les étudiants qui auraient bénéficié du programme, eux, se sont retrouvés laissés pour compte.

 

Même avant la pandémie, la dette étudiante moyenne s’élevait à 27 000 $ à la fin d’un programme de premier cycle, et l’étudiant qui doit emprunter pour payer ses études finit par payer 10 000 $ de plus que celui qui a la chance de pouvoir obtenir son diplôme sans s’endetter. Ajoutons à cela qu’un rapport récent d’Abacus Data indique que les jeunes sont ceux et celles qui ont été les plus touchés par la pandémie, et qu’ils ont dû apporter des changements fondamentaux à leur éducation, leur travail et leur situation financière, et le besoin d’aide devient évident. D’après le rapport, la COVID-19 a eu un effet dévastateur sur la situation financière de plus de la moitié des jeunes âgés de 15 à 30 ans.

En fin de compte, les prêts étudiants représentent une grande partie du problème auquel doivent faire face les jeunes. Voilà pourquoi les Néo-démocrates préconisent que l’on s’écarte des prêts pour accroître de façon significative l’accès à des bourses d’études canadiennes non remboursables. Un tel changement aiderait les jeunes à se lancer dans la vie sans subir le poids d’une dette écrasante.

 

Si notre but est de faire en sorte que chaque Canadien ait accès à une éducation postsecondaire de qualité, peu importe son revenu, la chose signifie qu’il faut travailler avec les provinces et territoires afin d’instaurer un gel et même une réduction des frais de scolarité, tout en s’assurant que l’éducation postsecondaire fasse partie intégrante de notre système d’éducation publique, afin que l’on puisse passer de la garderie à la carrière professionnelle sans faire face à l’obstacle que représente le coût. Il s’agit là d’un objectif important et nous croyons qu’avec le bon leadership et une véritable volonté politique, nous pouvons y arriver.

 

Entre-temps, n’oublions pas que le Parlement sert à quelque chose. Ce n’est pas la première fois que le gouvernement peaufine ses programmes en fonction de suggestions des Néo-démocrates, et ce ne sera vraisemblablement pas la dernière. Cette bonne nouvelle ne signifie pas la fin de la partisanerie ni de la cacophonie pour lesquelles la Chambre des communes est célèbre, mais en temps de crise, il est tout de même rassurant de savoir que le Parlement peut s’atteler à la tâche et obtenir de bons résultats pour les Canadiens et les Canadiennes.

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Carol Hughes MP
Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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