A tale of two pandemic programs

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When the pandemic hit, the government wanted to use Employment Insurance (EI) to address the sudden loss of income people were dealing with.  Critics quickly reminded them of the significant difficulties workers were already experiencing accessing the program in good times, which is why there had been years of pressure to revamp it.  In the heat of the moment, there was no way EI was going to be responsive enough to offer the support needed for such a significant event.  New Democrats suggested the government should take the lead of other jurisdictions, like Australia, that were making direct payments to individuals to tide them over.  This led to the creation of the Canada Emergency Response Benefit or CERB as most people came to know it.

Once conditions were set, people were encouraged to apply for the benefit.  The criteria was simple enough, and most people who had earned $5,000 the 12 months prior were deemed eligible.  Originally, it seemed as if the benefit was available whether the individual was an employee, or self-employed.  Then, in late 2020 people began receiving letters informing that they may or may not be eligible for the benefit they had been receiving.  It was clear the government was changing rules mid-stream and among those most effected were self-employed.

Now, some are being told they will have to pay their CERB money back.  This is, in many cases, despite seeking assurances at the outset that their application for the benefit was the appropriate course of action.  To make matters worse, the government agreed in late April to avoid this scenario.  That was when they supported an NDP motion to ensure that, “those who have applied in good faith for and received benefits through CERB or other programs to support them through this crisis will not be unjustly penalized.” Not only are they changing their rules, their breaking their word.  It’s obvious they are as comfortable going after the little guy, as they are reticent about reining in the biggest players in our economy.

Of course, the CERB wasn’t the only program designed especially for the pandemic.  The Canadian Wage Subsidy (CEWs) was brought about to try to keep employees in place through the pandemic as much as possible.  At first, the government thought a ten percent subsidy would be enough to keep workers in jobs.  New Democrats argued, persuasively, for a much larger 80% subsidy that would help businesses, especially small and medium sized ventures.  As we encouraged an appropriate subsidy, we also warned against the potential for abuse from the biggest employers.

That reticence was based on the 2008 stimulus package which was accepted by companies who went on to pay lavish executive bonuses.  This led New Democrats to warn the government that it would be best to build protections against such profiteering into the CEWS.  They chose to ignore that suggestion to predictable results. A National Post report explains that 68 publicly traded companies who received the CEWS also paid millions in dividends to shareholders.  That means taxpayers are indirectly subsidizing payments to shareholders at the same time as the government is asking some CERB recipients to pay back what was applied for in good faith.

The difference could not be more stark. While the Liberals go after people who are barely surviving the pandemic, they’re refusing to go after big corporations that received a wage subsidy, made profits, and payed massive dividends to their shareholders.   New Democrats think that isn’t fair and are calling on the government to stand by their original decision not to punish those who were encouraged to apply for the CERB before they changed the eligibility rules.

Récit de deux programmes d’aide en temps de pandémie

Lorsque la pandémie a frappé, le gouvernement a voulu utiliser le régime d’assurance-emploi (AE) pour aider les gens à faire face à une perte soudaine de revenu. On lui a alors rapidement rappelé les difficultés importantes que vivaient déjà les travailleurs pour accéder à ce programme en temps normal, d’où les pressions exercées depuis des années pour une réorganisation du régime. Dans le feu de l’action, il était impossible que le régime d’AE ait la souplesse requise pour offrir tout le soutien qu’exigeait une telle situation. Les néo-démocrates ont proposé que le gouvernement suive l’exemple d’autres pays, comme l’Australie, où l’on versait des fonds directement aux particuliers afin de les aider à tenir le coup. Ainsi est née la Prestation canadienne d’urgence, ou PCU comme la plupart l’appellent maintenant.

Une fois les conditions établies, les particuliers ont été encouragés à demander la prestation. Selon des critères relativement simples, la plupart des personnes ayant gagné 5 000 $ dans les 12 mois précédents étaient réputées admissibles. Au départ, il semblait que la prestation était offerte aussi bien aux salariés qu’aux travailleurs autonomes. Puis, à la fin de 2020, des lettres ont commencé à être envoyées pour informer certaines personnes qu’elles n’étaient peut-être pas admissibles à la prestation qu’elles avaient reçue. Manifestement, le gouvernement changeait les règles du jeu en cours de route, surtout au détriment des travailleurs autonomes.

Aujourd’hui, certains se font dire qu’ils devront rembourser la PCU qu’ils ont reçue. Dans bien des cas, ces personnes avaient pourtant dès le départ obtenu la confirmation qu’une demande de prestation était indiquée dans les circonstances. Pour compliquer les choses, à la fin du mois d’avril, le gouvernement a accepté de prendre des mesures pour éviter ce scénario, en appuyant la motion néo‑démocrate proposant « que les personnes ayant présenté une demande de prestations de bonne foi et ayant reçu des paiements au titre de la PCU ou d’autres programmes pour subvenir à leurs besoins en cette période de crise ne soient pas pénalisées injustement ». En plus de changer les règles, le gouvernement manque à sa parole. De toute évidence, il est tout aussi à l’aise de s’en prendre aux plus petits qu’il est réticent à mettre au pas les plus importants acteurs de notre économie.

Évidemment, la PCU n’a pas été le seul programme conçu pour la pandémie. La Subvention salariale d’urgence du Canada (SSUC) a été mise en place afin de tenter de maintenir les employés en poste pendant la pandémie, dans toute la mesure du possible. Au départ, le gouvernement a cru qu’une subvention de 10 % suffirait à maintenir les travailleurs en poste. Les néo-démocrates ont plaidé de façon persuasive pour une augmentation substantielle de la subvention à 80 % afin d’aider les entreprises, particulièrement les petites et moyennes. Tout en appuyant l’adoption d’une subvention convenable, nous formulions aussi des mises en garde contre d’éventuelles fraudes de la part des plus grands employeurs.

Ces craintes étaient fondées sur les mesures de stimulation de 2008 qu’ont acceptées les entreprises, avant de verser de généreuses primes à leurs cadres. Les néo-démocrates ont donc averti le gouvernement qu’il conviendrait d’établir des mesures de protection contre l’usage abusif de la SSUC. Le gouvernement a choisi de faire fi de cette suggestion, de sorte que ce à quoi l’on s’attendait s’est produit. Dans un article, le National Post indique que 68 sociétés cotées en bourse ayant reçu la SSUC ont aussi versé des millions de dollars en dividende à leurs actionnaires. Ce qui signifie que les contribuables subventionnent indirectement des paiements à des actionnaires alors que le gouvernement demande à certains prestataires de la PCU de rembourser des sommes dont ils ont fait la demande en toute bonne foi.

La différence ne pourrait être plus marquée. Alors qu’ils s’attaquent à des personnes qui peinent à survivre à la pandémie, les libéraux refusent de s’en prendre à de grandes entreprises qui ont reçu la subvention salariale, ont fait des profits et ont versé d’énormes dividendes à leurs actionnaires. Les néo‑démocrates croient que ce n’est pas juste et demandent au gouvernement de s’en tenir à sa décision initiale de ne pas punir ceux qui ont été encouragés à demander la PCU, avant de changer les règles d’admissibilité.

 

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Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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