Volunteerism is the heartbeat of our communities | L’action bénévole est au cœur de nos communautés

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Darren Moore is one of Hilton Beach's volunteer extraordinaires - Tractor Shuttle was part of Art at the Dock, Sunday, July 15th, 2018 - Hilton Beach, Ontario. photo by Lynne Brown/Superior Media

Volunteer week (April 18-24) will soon be upon us, offering an opportunity to thank those who give freely of themselves to make our communities better by way of a familiar ingredient – effort.  That is what allows so many of our non-profit organizations to carry on year after year, and what fuels smaller and less formal ventures too.  The projects, whether big or small, transform cities, towns, regions, and neighbourhoods and sometimes even the individuals who are engaging as volunteers.

The theme for volunteer week in 2021 is “The Value of One, The Power of Many”.  According to the non-profit, Volunteer Canada, this is meant to help us see the kindness in each volunteer and the cumulative power that is created by the millions of Canadians who engage in volunteer work.  It is also a theme they have decided to revisit after 20 years to celebrate how volunteerism has grown in Canada since 2001.

With so much changing in the last year, it is nice to see that the urge to be of help hasn’t diminished.  People have engaged with their neighbours in ways they might not have even thought about in years past.  Whether that’s running errands for vulnerable individuals, helping out with yard work (especially in the winter), or even checking in just to make sure everything is alright, volunteering at the most basic and informal level has grown in importance since the pandemic and it is appreciated.

It’s not terribly surprising however, since it is estimated about half of our population volunteers in some way or another.  Globally the number is pegged in the 1 billion range which is really something to consider.  There are a few good reasons for that according to Volunteer Canada who explain the act of volunteering helps people stay active and connected to their communities and can play a big role in healthy aging both physically and socially. They point to studies that show reduced stress-related illnesses, higher self-esteem, and less feelings of isolation as some of the benefits available to older Canadians who volunteer.

There are strong economic reasons to support and laud our volunteers, and organizations that direct them.  A ten-year-old Toronto Dominion report claims volunteerism adds $50 million worth of activity to the Canadian economy every year.  It also points to the value that flows in two directions as unpaid labour results in a benefit flowing from the volunteer, where the experience and skill development are helpful to the person volunteering.  Those are especially important for young volunteers who are looking to build a resumé.

In the pandemic, volunteering hasn’t been quite as easy.  For organizations there are entirely new considerations related to the health and safety of volunteers.  Also, some organizations have been forced to suspend some activities whether that’s delivering services or raising the funds needed to offer them.  Virtual volunteerism is one new wrinkle that may persist beyond the pandemic.  The use of technology allows house-bound individuals the same opportunity as others and could increase the ranks of volunteers going forward.

There are many reasons to celebrate volunteering and the positive outcomes that flow from the process including those that benefit the volunteers themselves. While the formal act of volunteering has become more challenging during the pandemic, there have been additional opportunities to make a real difference for those closest to you, whether that’s for neighbours or family.  This will help sustain us now and strengthen our communities going forward, in the same way volunteering has done forever. That’s why we don’t have to wait until volunteer week to thank our volunteers and I am confident most of you feel the same way.

 

L’action bénévole est au cœur de nos communautés

La Semaine de l’action bénévole (du 18 au 24 avril) approche à grands pas et nous donne l’occasion de remercier ceux qui donnent librement de leur temps pour améliorer nos communautés au moyen d’un ingrédient que nous connaissons bien – l’effort. C’est ce qui permet à tant de nos organismes à but non lucratif de poursuivre leurs activités année après année et c’est aussi ce qui alimente des initiatives de plus petite envergure et de caractère moins officiel. Les projets, qu’ils soient petits ou grands, transforment les villes, les villages, les régions et les quartiers et parfois même les personnes qui y participent en tant que bénévoles.

Le thème de la Semaine de l’action bénévole de 2021 est « La valeur de chacun, la force du nombre ». Selon l’organisme à but non lucratif Bénévoles Canada, ce thème a pour but de nous aider à voir la gentillesse de chaque bénévole et le pouvoir cumulatif créé par les millions de Canadiens qui font du bénévolat. C’est aussi un thème que l’organisme a décidé de reprendre après vingt ans pour célébrer la croissance du bénévolat au Canada depuis 2001.

Tant de choses ont changé au cours de la dernière année qu’il est agréable de voir que le désir d’aider n’a pas faibli. Les gens ont apporté de l’aide à leurs voisins d’une manière à laquelle ils n’auraient peut‑être même pas pensé autrefois. Qu’il s’agisse de courir faire des tâches pour des personnes vulnérables, de les aider à faire leurs travaux extérieurs (surtout en hiver) ou de simplement vérifier qu’ils se portent bien, le bénévolat au niveau le plus élémentaire et informel a gagné en importance depuis le début de la pandémie, et c’est évidemment très apprécié.

Ce n’est toutefois pas très surprenant, car on estime qu’environ la moitié de notre population fait du bénévolat d’une manière ou d’une autre. À l’échelle mondiale, on estime que le chiffre est de l’ordre d’un milliard, ce qui donne à réfléchir. Il y a quelques bonnes raisons à cela, selon Bénévoles Canada, qui explique que le bénévolat aide les gens à rester actifs et à maintenir des liens avec leur communauté, et qu’il joue un rôle important de vieillir en santé du point de vue physique et social. L’organisme mentionne des études qui montrent qu’une diminution des maladies liées au stress, un renforcement de l’estime de soi et une réduction du sentiment d’isolement sont certains des avantages que procure le bénévolat aux Canadiens âgés.

Il existe d’excellentes raisons économiques de soutenir et de louer nos bénévoles et les organisations qui les dirigent. Selon un rapport de la Toronto Dominion (vieux de dix ans), le bénévolat ajoute chaque année 50 millions de dollars d’activité à l’économie canadienne. Il souligne également la valeur qui en est retirée dans deux directions : le travail non rémunéré entraîne un avantage pour le bénévole, l’expérience et le développement des compétences étant utiles à la personne qui fait du bénévolat, particulièrement dans le cas des jeunes bénévoles qui cherchent à étoffer leur curriculum vitæ.

Au cours de la pandémie, le travail bénévole n’a pas été aussi facile qu’avant. Les organisations doivent tenir compte de considérations entièrement nouvelles concernant la santé et à la sécurité des bénévoles. De plus, certaines organisations ont été contraintes de suspendre certaines activités, que ce soit la prestation des services ou la collecte des fonds nécessaires pour les offrir. Le bénévolat virtuel est une nouvelle tendance qui pourrait persister après la pandémie. L’utilisation de la technologie donne aux personnes qui ne peuvent quitter leur domicile les mêmes possibilités que les autres et pourrait accroître le nombre des bénévoles à l’avenir.

Il existe de nombreuses raisons de célébrer le bénévolat et les résultats positifs qui en découlent, y compris pour les bénévoles eux-mêmes. Bien qu’il soit devenu plus difficile de faire officiellement du bénévolat pendant la pandémie, d’autres possibilités de rendre service aux personnes qui sont les plus proches de nous, que ce soient des voisins ou des parents, se sont révélées. Cela contribuera à nous soutenir maintenant et à renforcer nos communautés à l’avenir, de la même manière que le bénévolat l’a toujours fait. C’est pourquoi nous n’avons pas besoin d’attendre la Semaine de l’action bénévole pour remercier nos bénévoles et je suis convaincue que la plupart d’entre vous sont du même avis.

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Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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