Christmas can be anything we want it to be

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If perspective is everything, that must be true for the holiday season and what we can expect of it.  For so many, expectations for Christmas have been shaped and reinforced by commercial interests that continually amplify a commodity-dependent version of how we should behave.  Although we also hear how it is sentiment that truly matters, the consumer driven focus takes up most of the air in the room, which is a real shame. The result is a pressure driven agenda set by outside forces and the weight of expectations that aren’t designed to celebrate the season but to commodify it.  It’s not so difficult to imagine how we arrived at this point, but a single event stands out as a clarifying moment.

People of a certain age will remember the Christmas season hullabaloo related to Cabbage Patch Kids in 1983.  That stands out as a symbolic moment when consumerism may have permanently taken the lead in the battle for the meaning of Christmas.  Cabbage Patch Kids were the first gift item to become a broadcast news sensation and many parents felt compelled to scour stores for that season’s ‘must have’ gift. In the years that followed, the script from the toys was repeated enough times that we now hear about items described as, ‘this year’s must-have gift.’

The original Cabbage Patch phenomenon was based, in part, on scarcity, which we understand is a problem for all manner of goods this year due to shipping problems and global supply chains that have been stressed over the last 20 months.  While we hear differing reports about availability and when shipping will return to full capacity, its clear that some desired items won’t be available for this year.

If that is frustrating, it is also an opportunity to remember there are other ways to view the season. It is possible to consider it in a way that prioritizes elements of our lives we have more control over such as our relationships and ensuring those we care about understand how we feel. This can be considered as striving to embrace the meaning behind the idea that it’s the thought that matters more than any gift.

Even with that intention in place, it’s easy to lose sight of the simpler side of Christmas, but people have already been reassessing aspects of their lives given the way our circumstances changed.   One of the pandemic’s pleasant surprises was the resurgence of interest in slower-paced activities like knitting, puzzles, or similar hobbies.  What took place as these activities grew in popularity was a retreat from the speed and flash of the modern world to a place of comfort where a slow activity brings about positive feelings at a gentler, and some would argue more appropriate, pace.

Perhaps it’s time to apply some of that thinking to how we celebrate Christmas.  And if you need more proof of how mindset can be all-encompassing, consider snowfall.  Think of the way the first snow of the year can bring about an excitement that tends to be lost altogether by the time late winter dumps arrive only to look like work. It’s not the snow that changed, it’s the mindset that turns those falling flakes from those being excitedly anticipated to those being deplored.

This year, apart from any consumer challenges we are facing there are also considerations for gathering.  Whether or not to get together in larger family settings is still something people are coming to terms with.  For some, a family Christmas is the biggest hope this year.  My family is no different and if public health recommendations permit, we hope to have a somewhat ‘normal’ family gathering.

With those hopes in mind I wish you and yours a very Merry Christmas and a Happy New Year!


Un Noël qui revêt la signification qu’on lui donne

Si tout est une question de perspective, comme on dit, il doit en être de même pour le temps des Fêtes et les attentes qui l’entourent. Pour beaucoup d’entre nous, nos attentes à l’égard de Noël ont été façonnées et nourries par des intérêts commerciaux qui ne cessent de promouvoir une certaine façon consumériste de faire les choses. Si l’on entend parfois que c’est le sentiment qui compte, la consommation prend souvent toute la place, ce qui est vraiment regrettable. En conséquence, nous nous retrouvons généralement avec un programme chargé, façonné par les pressions extérieures et le poids des attentes qui, plutôt que de nous amener à célébrer les Fêtes, ne font que les mercantiliser. Nous pouvons facilement nous imaginer comment nous en sommes arrivés là, mais un événement en particulier témoigne du tournant qui s’est opéré.

Les gens d’un certain âge se souviendront de la frénésie qu’avaient suscitée les poupées Bout d’chou à l’approche de Noël, en 1983. Ce moment symbolique est peut-être celui où le consumérisme a définitivement fait main basse sur la signification de Noël. Les poupées Bout d’chou ont été le premier cadeau à faire la une des bulletins de nouvelles, et de nombreux parents se sont sentis obligés de faire la tournée des magasins en quête du jouet vedette. Dans les années qui ont suivi, le même scénario s’est répété assez souvent pour qu’aujourd’hui, certains articles soient décrits comme « le cadeau incontournable de l’année ».

À l’origine, le phénomène des poupées Bout d’chou tenait en partie à leur rareté, un problème qui, semble-t-il, touche toutes sortes de produits cette année en raison des problèmes d’expédition et des chaînes d’approvisionnement mondiales qui ont été mises à rude épreuve au cours des 20 derniers mois. Alors que les avis divergent quant à la disponibilité des produits et au moment où le transport maritime retrouvera son rythme normal, il ne fait aucun doute que certains articles convoités seront introuvables cette année.

Si cette situation est frustrante, elle nous rappelle aussi qu’il existe d’autres façons d’envisager cette période de l’année. On peut l’aborder en accordant la priorité aux aspects de notre vie sur lesquels nous avons plus de contrôle, comme nos relations et nos efforts qui témoignent de nos sentiments envers nos êtres chers. On peut aussi y voir une occasion de mettre en pratique l’adage selon lequel l’intention importe davantage que le cadeau.

Même avec cette volonté en tête, il est facile de perdre de vue le côté plus simple et modeste de Noël. Cela dit, des personnes ont déjà entrepris de réévaluer certaines facettes de leur vie à la lumière de nos circonstances qui ont changé. L’une des surprises agréables de la pandémie a été notre regain d’intérêt pour des activités plus calmes, comme le tricot, les casse-têtes et autres loisirs de ce genre. Ces activités, qui ont gagné en popularité, nous ont permis de nous soustraire à la frénésie du monde moderne et de nous réfugier dans le confort d’une activité paisible qui nous fait vivre des moments de bonheur à un rythme plus doux, voire plus convenable, diront certains.

Il est peut-être temps de transposer cette réflexion à la manière dont nous célébrons Noël. Pour illustrer la portée et l’importance de notre état d’esprit, prenons l’exemple des chutes de neige. La première neige de l’année peut être source de joie, une joie qui s’étiole à mesure que les bordées se succèdent et deviennent synonymes de travail. Or, la neige ne change pas : c’est plutôt notre état d’esprit qui transforme les flocons tant attendus en indésirables.

Cette année, outre les difficultés rencontrées par les consommateurs, la question des rassemblements se pose également. Pour beaucoup, la décision d’organiser ou non un grand rassemblement familial est une question qui reste à trancher. Certains espèrent par-dessus tout passer un Noël entourés de leurs proches cette année. Ma famille ne fait pas exception et, si les recommandations de la santé publique le permettent, nous espérons pouvoir nous réunir en famille de façon plutôt « normale ».

C’est en ayant ces espoirs à l’esprit que je vous souhaite, à vous et à vos proches, un très joyeux Noël et une bonne et heureuse année!

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Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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