Negotiation for Fighter Jets Leave Many Questions to be Answered

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This week, the Federal government finally announced their plan to replace Canada’s fleet of aging CF-18 jets. It was a necessary and long overdue announcement, as it has been clear for well over a decade now that the CF-18s, which have been in service for 40 years, need to be replaced. Our service men and women in the Canadian Armed Forces (CAF) need the proper equipment to carry out their vital work, including modern aircraft. However, what was surprising about the announcement is that the federal government will be negotiating the purchase of 88 Lockheed Martin F-35s, the same jet that the Liberals promised to scrap during the 2015 election.

Some may remember in 2011 that the Harper government was found in Contempt of Parliament as a result of failing to provide sufficient documentation to the House of Commons on the estimated costs of corporate tax cuts, proposed crime legislation and, specifically, the F-35 fighter jet procurement process. The following year, the Auditor General laid bare the costs of the sole source procurement of F-35s at the time, $44 billion in 2012 dollars, which would have amounted to the single largest purchase by the Government of Canada in history.

The deal was ultimately scrapped as, aside from the cost, there were significant concerns at the time about the jet’s ability to handle the work Canada requires of its fighter jets. There were reports at the time of battery failures in cold weather, a significant problem when defending Arctic aerospace. Other known problems have been reported, such as barotrauma (extreme pressure) due to issues with cockpit pressure regulation, and issues with the jet’s night vision camara in low light, making it difficult for pilots to see at night or in low visibility. These issues may potentially be resolved if and when negotiations finalize but concerns remain about the jet’s ability to actually do the work we need.

Additionally, details of the negotiations are still limited. There needs to be clear details of the procurement process to ensure the government doesn’t end up in the same situation the as his predecessor. Parliament, and by extension Canadians, need to be assured that we have the full details of the costs associated with such a significant military purchase. We also need to be assured that other options, such as Sweden’s Saab Gripen, by all accounts a more affordable jet, do not suit our operational needs better. The government retains the right to negotiate for the Gripen should the F-35 negotiations falter, but we need to know those details and be assured that what we are buying matches the needs of Canadian Forces.

We also must ensure that any jets we purchase use a “made in Canada” approach. Procurement of fighter jets is inherently expensive, and we need to be assured that the Canadian aerospace industry benefits from the purchase, creating good jobs for Canadians in the process. Any further delays in the procurement process could both push costs higher while also reducing the lifespan of whichever plane we purchase. It’s not difficult to see that the F-35 was always going to be a prime contender, given the close relationship we have with the U.S., regardless of the Liberals proposal to scrap the purchase completely in 2015, but if development of our jets occurs entirely in another nation, that’s not a good deal. Military procurement is never an easy issue, to be sure, but any deal that doesn’t put Canadian workers first will never be a good deal for our nation.

While the negotiating process is still underway, and there are still 7 months or less for Lockheed Martin ink to reach Canadian paper, we must ensure that those details represent the best interests of both the CAF and the Canadian aerospace industry. Anything less would be the equivalent of trying to fly the plane as you build it.

Les négociations sur les avions de chasse laissent de nombreuses questions sans réponses

Cette semaine, le gouvernement fédéral a finalement annoncé son plan pour le remplacement de la vieillissante flotte de CF-18 du Canada. Cette annonce essentielle était attendue depuis trop longtemps. En effet, il est clair depuis bien plus d’une décennie que les CF-18, en service depuis 40 ans, doivent être remplacés. Nos militaires des Forces armées canadiennes (FAC) doivent pouvoir compter sur l’équipement voulu pour effectuer leur travail essentiel, y compris des avions modernes. Toutefois, ce qu’il y a de surprenant à propos de l’annonce est que le gouvernement fédéral négociera l’achat de 88 F-35 de Lockheed Martin, l’avion même dont   les libéraux avaient promis d’annuler l’achat au cours des élections de 2015.

Certains se souviendront qu’en 2011 le gouvernement Harper a été reconnu coupable d’outrage au Parlement pour avoir omis de fournir à la Chambre des communes toute la documentation sur les coûts estimatifs des réductions d’impôt aux entreprises, de ses projets de loi en matière criminelle et, plus particulièrement, du processus d’achat des avions de combat F-35. L’année suivante, le vérificateur général a révélé que les coûts d’achat des F-35 auprès d’un fournisseur unique étaient de 44 milliards en dollars de 2012, ce qui en aurait fait le plus important achat de toute l’histoire du gouvernement du Canada.

L’entente a finalement été annulé, parce que, outre les coûts, la capacité de l’avion à effectuer le travail dont le Canada s’attend de ses avions de combat suscitait d’importantes inquiétudes à l’époque. Des rapports faisaient état de défaillances des batteries par temps froid, un problème important pour la défense de l’espace aérien dans l’Arctique. D’autres problèmes connus ont été signalés, comme le barotraumatisme (pression extrême) lié à des ennuis de régulation de la pression dans le poste de pilotage, ainsi que des problèmes avec la caméra de vision nocturne de l’avion, qui empêchaient les pilotes de bien voir la nuit ou dans des conditions de visibilité réduite. Ces problèmes pourraient être résolus si et quand les négociations aboutiront, mais des inquiétudes subsistent quant à la capacité de l’avion à effectuer le travail voulu.

En outre, les détails des négociations sont toujours limités. Les détails précis du processus d’approvisionnement doivent être connus pour éviter que le gouvernement ne se retrouve dans la même situation que le gouvernement précédent. Le Parlement et, par extension, les Canadiens doivent avoir l’assurance de connaître tous les détails des coûts associés à un achat militaire de cette envergure. Nous devons aussi avoir l’assurance que d’autres options, comme l’avion Gripen de la compagnie suédoise Saab, un avion de combat plus abordable de l’avis général, ne conviennent pas mieux à nos besoins opérationnels. Le gouvernement se réserve le droit de négocier l’achat du Gripen en cas d’échec des négociations pour le F-35, mais nous devons être informés de ces détails et obtenir l’assurance que ce que nous achetons correspond aux besoins des Forces canadiennes.

Nous devons aussi nous assurer que l’achat de tout avion suit l’approche « fait au Canada ». L’achat d’avions de combat est une opération dispendieuse par nature et nous devons avoir l’assurance que l’industrie aérospatiale canadienne en profitera et que de bons emplois pour les Canadiens seront créés dans le processus. Tout retard dans le processus d’acquisition pourrait à la fois faire augmenter les coûts et réduire la durée de vie de ces avions. Il est évident que le F-35 allait toujours être un candidat de premier plan, étant donné notre étroite relation avec les États‑Unis, peu importe que les libéraux aient proposé d’annuler le projet d’achat en 2015, mais si la construction de nos avions de combat se fait entièrement dans un autre pays, le marché ne sera pas satisfaisant. Chose certaine, l’approvisionnement militaire n’est jamais une question simple, mais tout achat doit fournir des emplois indispensables pour les travailleurs et travailleuses dans l’industrie aérospatiale canadienne.

Alors que le processus de négociation est toujours en cours et qu’il reste 7 mois ou moins avant que le Canada signe un contrat avec Lockheed Martin, nous devons nous assurer que ces détails correspondent aux intérêts des FAC et de l’industrie aérospatiale du Canada. Se contenter de moins reviendrait à tenter de construire l’avion en plein vol.

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Carol is a three-term MP who has worked hard for Algoma-Manitoulin-Kapuskasing since being elected in 2008. In addition to her role as MP, Carol serves as Assistant Deputy Speaker and Chair of Committees of the Whole in Canada’s 42nd Parliament. A tireless advocate for the communities she serves, Carol was a leading figure in the fight to preserve ten federal constituencies for Northern Ontario. She has been a prominent spokesperson for passenger rail service, preserving postal service outlets, and good jobs in the region. Carol has worked with First Nations on local and national issues and served as the New Democrat critic for First Nations Health prior to assuming the responsibilities of Assistant Deputy Speaker. With decades of labour experience, Carol understands the priorities of hardworking families. She has introduced legislation to expand access to Employment Insurance benefits and to require mandatory reporting of workplace accidents and occupational diseases. She has also worked with veterans on legislation that will create a Defence of Canada Medal to honour those who served domestically to protect Canada during the Cold War. Committed to serving all her constituents, Carol maintains full constituency offices in both Kapuskasing and Elliot Lake. She also holds regular clinics in communities throughout the riding. Before entering politics, Carol was a regional representative for the Canadian Labour Congress. Earlier, she worked for Probation and Parole Services in Elliot Lake and Youth Justice Services in Sudbury. A long-time community volunteer and activist, Carol lived in Elliot Lake for nearly three decades with her husband Kieth. And as a proud mother and grandmother, Carol is committed to building a better Canada for future generations.

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